曾被孙正义Pick!微软地图缔造者入局自动驾驶 融资8000万美元

origin自动驾驶 车东西2018/08/06

公众号:车东西(chedongxi) 文 | Origin Wayz.ai可能是官网最有逼格的高精度地图公司。 […]

公众号:车东西(chedongxi)

文 | Origin

Wayz.ai可能是官网最有逼格的高精度地图公司。

高冷的黑色背景下,密集的白色等高线显示了这家公司所在的地图行业。而中间的那句英文,则是Wayz.ai的口号——“释放位置智能的洪荒之力。“

日前,Wayz.ai获得蓝驰创投、光速中国领投的8000万美元融资,让这番豪言壮语有了一定底气。车东西采访了Wayz.ai的创始人陶闯。

陶闯带领的Wayz.ai是凭什么撬动了8000万美元融资?2017年才创办的Wayz.ai要如何在高精度地图的赛道中跑出,又会如何应对地图巨头和地图资质的压力?

陶闯,这位前PPTV CEO,向车东西给出了他的答案。

一、地图专家回归老本行

虽然陶闯更为人所知的身份是前PPTV CEO,但他更久远的身份,其实是地图行业的业内人士。

▲陶闯

陶闯本硕毕业于武汉测绘科技大学(后并入武大,为武大测绘学院,代表测绘学科顶级水平),随后又拿到了加拿大卡尔加里大学的地学信息工程学理学博士。

2001年,陶闯在加拿大创办Geotango,比Google Earth的前身Keyhole更早,Geotango推出了全球第一个网络三维地图Globalview。

2005年,谷歌的三维地图项目Google Earth推出,引发广泛关注。两个月后,微软就找到了陶闯,希望由他来搭建微软在这个领域的技术产品框架。

刚进入微软时,博士论文即是街景项目的陶闯,选择了先从街景项目做起。在花了两千万美元,采集了北美数个主要城市的街景后,微软的街景项目却被法务部门认定有侵犯隐私风险,没能正式上线。倒是谷歌把街景的项目坚持了下来。后来谷歌诞生了与街景同源的无人车项目,微软则没有。

▲微软早期街景项目

在微软,陶闯还主导了应用飞机倾斜摄影建立城市3D模型的项目。在这个过程中,陶闯发现了云平台的重要性——这些复杂的新式地图,有着庞大的数据体积,无论是发布还是更新,都需要强大的云端平台支持。因此,陶闯也参与建立了微软地图的云平台。

除了这些,陶闯主导建立了微软地图部门,负责其北美以外的全球业务,包括中国。由于中国对地图有严格的政策限制,微软特别在中国建立了一个本土工程师团队(其中不少出自微软亚洲研究院MSRA),由陶闯带领。由此,此前常驻海外的陶闯经常前往中国,对中国的技术风向变化看在眼里,也渐渐萌生了在国内建立一番新事业的想法。

陶闯告诉车东西,他原本想在地图的基础上做一些LBS项目,但无奈当时移动互联网还不够成熟,于是他将目光放在了其时正火的视频创业领域。

2009年,陶闯与姚欣等人创办PPTV。当时视频创业还处在早期,技术尚不成熟,尤其是云系统不行,导致视频播放”各种卡“。陶闯虽然是地图出身,但他的加入为PPTV带去了云平台的”know-how“。比如,PPTV在全国400个城市建立了400个Data Farms。PPTV的产品体验得以优化,并主打更考验技术、实时性更强的直播,很快PPTV的用户量快速增长,一度达到近3亿用户。陶闯而后出任PPTV CEO,PPTV后来也获得来自软银的2.5亿美元融资。

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▲陶闯与孙正义

视频大战从技术之战转入内容之战后,陶闯又再次转身,于2014年成立知卓资本,进入创投行业。除了投资O2O到互联网金融到共享经济再到AI、IOT等传统热门领域,知卓资本对陶闯出身的空间信息产业和相关的出行产业也比较关注,先后投资了从事车联网创业的极豆、思塔科技,以及应用无人机进行遥感测绘的智绘科技。

到2017年,无人驾驶创业之火越烧越旺。陶闯认定,汽车将是未来最大的智能终端。而在自动驾驶的多个创业赛道中,被认为是高等级自动驾驶必需品的高精地图,拥有远超此前地图的数据量以及新的制作逻辑,需要AI、地图采集制作、云端平台多重能力的结合,有较高的进入门槛——这些能力都在陶闯的经验范畴之内。

2017年,陶闯正式敲定高精地图的创业方向,谋划成立Wayz.ai。为了让2017年才成立的Wayz.ai少走弯路,陶闯在成立公司时竭力从相关技术领先的公司网罗富有经验的人才。Wayz.ai采取合伙制吸引人才,其骨干主要来自于Waymo、Uber、百度、高德、高通、德仪等公司。

这些人才中包括了Uber无人车ATC(Advanced Technology Group Car)地图组的Tech Lead崔运凯,如今他的身份是Wayz.ai的副总裁。以及在地图定位和IoT行业拥有18年经验的前AiMap创始人兼CEO,陈文亚,也被陶闯招募过来成为汽车事业部副总裁。

▲上图为崔运凯,下图为陈文亚

今年,Wayz.ai的团队搭建初步完成,一直高精度地图创业新军也正式对外。就这样,地图出身的陶闯,在视频与投资走了一圈过后,又回归了他的老本行。

二、提供高精地图+高精定位打包方案

与很多高精地图创业公司不同的是,Wayz.ai更加强调“定位“而不是”地图“。从其名字就可以看出,Wayz谐音“位置”。

Wayz.ai提供的将不仅仅是一张高精度地图,而是整合了”高精定位“+”高精地图“的一套端到端服务。自动驾驶车辆的感知数据、原始的地图数据到Wayz.ai的服务模块中,Wayz.ai将直接向下游应用方输出定位的结果。

陶闯认为,高精地图的应用方,比如车厂,他们中的许多并不想在一张高精度地图上再投入精力做定位算法,反而更倾向于有一套稳定的、安全可靠的定位方案。

”实际上目前海外主流的自动驾驶模式,包括谷歌、Uber,他们基本上都已经把定位和地图一起,做成一个单独的模块。“陶闯告诉车东西,他很认同自动驾驶产业将按“定位、感知、路径规划、决策控制”四大流程将形成模块化产业分工的理念,Wayz.ai以高精地图为基础解决定位的问题(高精度地图可以同时解决大量静态物体的感知),可以让下游的整车厂或者自动驾驶方案商腾出更多的人力、物力、算力来解决动态物体感知、路径规划、决策控制上的难题。

▲谷歌基于高精度地图的自动驾驶技术

对Wayz.ai来说,这种分工也能够让其更加专注把高精地图和高精定位做好。

陶闯特别提到,Wayz.ai招募了芯片工程师,未来会将高精地图+高精定位的服务打造成软硬件一体的方案,从而提高性能、优化整个模块的功耗。Wayz.ai副总裁崔运凯则向车东西解释,其形态会类似于现在汽车上专门负责某个功能的ECU。

此外,自动驾驶对安全高度敏感,Wayz.ai也将予以针对性解决。在高精定位方面,Wayz.ai会将基于高精定图的定位方案与卫星导航、IMU整合,保证定位的可靠性。基于高精地图采集的数据,Wayz.ai会搭建自动驾驶仿真系统供客户使用,寻找自动驾驶的Corner Case,提升自动驾驶算法可靠性。

▲左图为采集的原始图像,右图为仿真系统还原的场景

目前,Wayz.ai确定将会提供的服务包括高精地图、高精定位、安全仿真。

而针对高精地图数据量大、实时性要求高等难点,Wayz.ai将应用人工智能技术实现制图的高度自动化,同时建立强大的云平台以应对未来将超过PB(1PB=1024TB)的数据日吞吐量。

由于既不造车,也不做全栈的自动驾驶方案,Wayz提供的是更底层的基础设施,因此无论是整车厂还是自动驾驶方案商,都是Wayz.ai的潜在客户。陶闯向车东西透露,目前Wayz.ai已经和数家整车厂达成了合作意向,同多家无人驾驶公司也建立了合作关系。

三、如何在巨头和资质压力中突围?

对团队背景靓丽同时具有高度服务精神的Wayz.ai来说,提供服务的一切前提在于,拥有一张质量足够高、覆盖足够广的高精度地图。

因此,在高精度地图采集的技术选择上,Wayz.ai采用的是多传感器融合的路线。具体来说,Wayz.ai在首次采集时,将以激光雷达为主(并非仅使用激光雷达)形成高质量的基准图,后续的更新上,则会更多地采用视觉方案。

同样,为了保证高精度地图的质量,Wayz.ai将采用自采为主、众包采集作更新、辅助之用的地图采集方式。

陶闯告诉车东西,在硬件团队支持下,Wayz.ai的采集车已经开始组装,在今年年底,Wayz.ai就会开始成规模的采集工作。Wayz.ai的目标是,让其高精地图在明年完成100万公里核心区域主要道路的覆盖。

Wayz.ai试图快速奔跑以完成后发制人,而不是被落下。但在国内,高德地图今年已经签下通用的订单,为凯迪拉克CT 6 Super Cruise自动驾驶辅助功能提供高精度地图支持。

▲高德基于凯迪拉克XT 5打造的高精地图采集车

地图并非是个全新的行业,巨头们技术积累深、资金充裕、人员充足,Wayz.ai要如何在高德、百度、四维图新以及其他图商中突围?

陶闯则认为,高精地图初创公司的前景没那么悲观。

首先,初创公司的技术与巨头们比起来未必落后。Wayz.ai的团队内有大量自动驾驶技术背景的人才,而Wayz.ai的地图采集工作,会直接在更复杂的城市道路开始,而不是先采集更简单的高速路的高精地图来满足L2、L3自动驾驶车辆的需求(比如Super Cruise)。这种“炫技”式的采集方式,是陶闯对自动驾驶发展路径的判断:L2级自动驾驶即ADAS,未来虽然会有广阔市场,但其技术对高精地图和高精定位几乎没有需求。

而L3级自动驾驶的权责不明(车自己开,但人要负责监控)问题,决定了L3级自动驾驶方案的市场空间存在很大的疑虑。因此,Wayz.ai的高精地图主要面向的即L4级自动驾驶(无人驾驶)。这引发了另一个问题——当业界普遍认为无人驾驶的普及还需要数年之时,Wayz.ai要如何保证资金充足,留存到商业化的时间点?

对于资金问题,Wayz.ai近期拿到了融资,短期内不成问题。而长期来看,陶闯认为需要高精度地图的L4级自动驾驶在2023年-2025年会迎来爆发,而汽车工业的长周期决定了至少在2020-2021年就要有一个成型的方案,因此Wayz.ai主攻L4高精地图商业化时间点不会太晚。

再不济,高精度地图制作完成过后,其成果是向下兼容的,L3乃至L2级自动驾驶也可以使用。

相较于入局自动驾驶的巨头,以及各大图商,Wayz.ai的优势还是灵活。传统的图商们有自己的多元化业务以及相对庞大的组织架构,在面对需要革新采集、制作方式的高精度地图时,要克服的内部阻力更大。陶闯认为合伙人制度以及的对高精地图的专注,将使Wayz.ai跑得更快。

不过,除了与巨头的竞争,地图资质也是高精地图初创公司绕不过去的一座大山。尤其是决定企业有无电子地图数据采集、表达资格的导航电子地图甲级测绘资质,其申报有严格的技术、人才队伍规模指标,仅有14家企业拿到了这一资质。而目前,尚无一家初创公司获得该资质(滴滴除外)。

对于资质问题,陶闯的表现得比较佛系——他认为,在国家需要保障战略安全的背景下,地图资质的审批很难放开,因此Wayz.ai选择了与一家有资质的图商进行深度合作,在后者资质下开展业务。陶闯认为,在这种路径下,资质问题并不是最大的阻碍,当下首要的任务是把产品做好。

结语:Wayz.ai能否后发先至

车东西在于一位高精地图行业的创业者交流时,对方也赞叹Wayz.ai尤其是陶闯的履历”可谓华丽“。从微软到PPTV再到如今的Wayz.ai,陶闯的经历其实是一脉相承的——在他擅长的领域里他已经积累了十余年经验 。这种经验带来的说服力让Wayz.ai得以组建一个经验丰富的团队,也为Wayz.ai的融资提供了帮助。

尽管Wayz.ai在2018年才正式发声,但陶闯认为Wayz.ai的成立还不算晚,赶上了自动驾驶创业的末班车。

需要注意的是,Wayz.ai拿到的8000万美元融资,是高精地图创业公司目前拿到的最高单轮融资。对Wayz.ai来说,其当务之急是,让陶闯的丰富经历、背景靓丽的团队、8000万美元融资产生化学反应,将Wayz.ai的较晚入场,变成后发优势。