车东西(公众号:chedongxi)

编 | 吴垚

导语:由华人自动驾驶大神朱佳俊领衔创办的无人驾驶初创Nuro,上个月刚刚拿到软银9.4亿美元投资,无人配送、无人移动货柜业务齐齐开花,预计2年生产无人车5000辆。

车东西根据外媒TechCrunch的报道,整理了Nuro的发展历程、业务现状以及对未来商业化道路的规划。

一、现状:无人配送项目已起步 无人车搭配机器狗送快递

自今年2月份拿到了软银投资的近10亿美元,初创企业Nuro在无人配送方面的创意就层出不穷,呈井喷之势。

Nuro一项最近的专利申请显示,R1无人车将搭载数个微型机器狗,这些小东西会穿过草坪,爬上楼梯,把包裹一路送到你家里。为此,Nuro已经注册了公司“Fido”来运营无人配送业务。

“我们都觉得Fido这个名字很精妙。”Nuro创始人Dave Ferguson(佛格森),这样说。“听起来很亲切,就像是邻居的热心小哥来帮你搬东西一样。尽管机器狗也有其他公司在做,但是我们用这种带腿的机器来专门解决“最后十步”的问题,是非常有趣的。”(最后十步,即快递包裹从家门口到楼上的距离。)拿下软银天价投资后 这家无人驾驶公司如何花9.4亿美元

▲Nuro无人配送车 R1

Nuro公司专利的另一部分,向我们展示了R1如何在全自动厨房中,制作披萨和饮料,并将这些新鲜出炉,尚且滚烫的食物和饮料,送到客户家里。

“我们竭力想让R1的储物厢足够灵活、丰富,只要你能想到的,它都能为你做到。”佛格森说,“咖啡机就是一个蛮不错的选择。要知道,咖啡厅里的咖啡机会贵得离谱,整个社区的人一起消费才够配得上一台,有移动式的咖啡机,可以满足各个地区的需要。”

随着自动化技术日渐成熟,公司不再仅仅关注店面周边的事,而是尽可能地想把服务送到客户手上。并且,用无人配送技术来替代配送员送货,也意味着需要更少的人力和管理成本。

这方面的机会已经促成了一大批公司,如电商物流巨擘Amazon,FedEx,更有无数的初创公司来探索无人快递技术。

在今年的CES(国际消费类电子商品展览会)上,德国大陆公司展示了一个原型机:一个小狗形状的机器人,用于完成快递的“最后一码”投递。与此同,Amazon也亮出了一个名叫“Scout”的机器人,它已经能够把包裹一路送到客户家里去了。

首家规模化完成自动驾驶和无人配送的公司,已经走上了康庄大道,而那些瞄准无人出租车的公司,还陷在巨大的泥潭中——法律、安全顾虑以及消费者的怀疑。

二、起源:启动资金来自谷歌8000万美金离职补贴

尽管如今,有软银的掌舵者全力支持,Nuro可以不计成本地实践他们的诸多想法,但在早期,他们公司运营却全靠创始人资金注入。

Nuro是2016年由Ferguson(佛格森)及前谷歌工程师JiaJun Zhu(朱家俊)创立的,数百万美元的启动资金来源于谷歌声名狼藉的“老员工津贴计划”。老员工津贴本意是激励那些在谷歌自动驾驶项目中,辛劳数年的工程师,而这个计划的败笔却是:谁在2015年第一次分红后离职,谁就能得到一大笔离职补贴。

拿下软银天价投资后 这家无人驾驶公司如何花9.4亿美元

▲图左为佛格森,图右为朱佳俊

首席工程师Anthony Levandowski从这个计划中至少拿到了1.25亿美元。他用其中部分资金创立了Otto公司,专研无人卡车技术,并被Uber收购。但随后因涉嫌窃取核心专利及商业秘密,成为了众矢之的。

案件的法庭档案显示,佛格森和朱佳俊每人至少从计划中拿到了4千万美元,尽管佛格森并不承认如此。另一位谷歌老员工Russell Smith,拿到了仅次于他们分红后,迅速地加入了Nuro公司并担任首席硬件工程师。

三个月后,Nuro在中国完成了A轮融资。据传,在一宗未经披露的交易中,Nuro给了丁磊(网易CEO)Nuro董事会的席位。丁磊是中国网游领域的第一位百万富翁,亦曾登榜中国第一首富,他涉足广泛,横跨网游、电商、教育、生猪养殖,但他最近似乎陷入了麻烦,其名下公司大幅裁员。

“丁磊是我们的董事会成员,并且在公司早期给了我们很大支持,但是他并不干涉公司决策。”佛格森说。

随后,2017年6月美国返程投资中,Nuro的A轮总融资达到了9200万美元。

三、扩张:内部孵化货运自动驾驶初创IKE

当IKE公司在11月业绩黯淡无光时,Nuro跟这个困境中的新公司建立了伙伴关系,“我们给IKE公司我们的经营管理蓝本,以及基础的软件技术,作为回报,IKE也给了我们等值的股权。”

实际上,IKE更像是Nuro的子公司。从7月到11月初,IKE都与Nuro共用办公场地,IKE的工程师实际都在Nuro工作。从Uber离职的Van den Berg在6月被拍摄到待在Nuro的团队中,穿着Nuro的工作服。佛格森证实了此事,并表示IKE的三位创始人都曾是他的员工。

“我们一直都在寻求机会,让我们研发的技术能够派上用场,货运就是一个很好的例子。但是我们认识到,作为一个公司,我们不能把自己的饼摊开得太大,太大就薄了,因此我们支持员工去建立他们自己独立的公司。”

IKE CEO告诉TechCrunch,最近他们一直在用Nuro的硬件和自动化软件,还有数据库、图谱、仿真系统等。IKE 在2月获得了5200万美元的A轮融资。

不甘示弱,Nuro很快宣布其获得了软银9.4亿美元的战略投资,作为回报,Nuro也给了软银“非常非常厚道的”股份。

四、未来:将生产5000台配送机器人

去年夏天,Nuro与食品巨头Kroger合作,在菲尼克斯的斯科茨代尔郊区开展了“配送购物”试验。这个试验起初使用改装过的丰田Prius轿车,随后在12月替换成了它们自己的R1汽车。“我们非常激动,将技术应用在这个领域非常有意义,要知道,如今87%的购物仍然是面对面的,43%的私家车仍在来回购物的路上或者其他跑腿的差事。”佛格森如是说。

“我们对斯科茨代尔郊区展开的试验非常激动,它实际上是一种基于客户邮编的百货店。”佛格森说。在我们采访不久后,Nuro宣布他们的快递购物服务要延展至休斯顿和德克萨斯州的4个邮编区。

“今后,我们想扩大服务,覆盖上百万的群众,我们极力想扩大合伙伴数量,并且尽全力扩大R1汽车的生产规模。”

Nuro有意向采用代工厂模式(OEM),以便生产佛格森口中成千上万的无人车。上周,Nuro请愿美国国家交通安全管理局(NHTSA):现有的安全管理制度并不适用于无人车,比如必须加装风挡和后视镜。

Nuro对管理局说,在未来两年里,他们想生产多达5000辆最新的无人车,叫做R2X。这种电动车有25英里/小时(约40km/h)的极速,且与R1的原型车很相似。R2X配有多达12个高速摄像头,雷达,高性能传感器。Nuro表示,他们不会出售这些无人车,但可以向合作伙伴出借以开展当地的服务业务。

“提供服务也是很挣钱的,你可以看看Uber或者Lyft。当我们的规模大到足以服务我们预计的人群数量以及合作友商后,我们就可以盈利了。当然,不是会今年,未来我们拭目以待。”

文章来源: TechCrunch