车东西(公众号:chedongxi)
文 | Bear

随着AuroraNuro先后拿下亿元级投资,整个自动驾驶行业正在逐渐升温。戴姆勒奔驰母公司)也于3月29日收购了自动驾驶汽车公司Torc Robotics多数股权,希望通过Torc Robotics的自动驾驶解决方案来加速自身无人驾驶卡车开发。

戴姆勒入主自动驾驶创企!揭秘神秘公司Torc Robotics

▲戴姆勒与Torc Robotics达成合作

由于该投资还需获得美国当局的监管批准,因此投资双方都无法对外公布这一投资的财务细节。但据外媒推测,这笔投资应当属于戴姆勒自动驾驶卡车研发5亿欧元投资计划的一部分。

从此次投资可以看出,戴姆勒正在大力推动自动驾驶卡车的研发,卡车在其自动驾驶版图中已经越来越重要。今年7月,戴姆勒L2级自动驾驶卡车全新福纳莱Cascadia将会投入量产,未来,戴姆勒还将在L4级无人驾驶卡车的研发上投入更多的资源。

与此同时,戴姆勒针对乘用车自动驾驶的L3级自动驾驶系统Drive Pilot和与博世合作的无人出租车服务Robotaxi也于近日传出了研发进展。此前,戴姆勒还投资了中国自动驾驶创企Momenta,与其在乘用车自动驾驶技术上达成了合作。可以看出,戴姆勒正在乘用车、商用车与出行服务这三块版图上进行着自动驾驶的“多线布局”。

那么在这一关键时期,戴姆勒为何选择将Torc Robotics拉上大船?为何不选择已经拿到加州DMV路测牌照的48家公司合作?戴姆勒的自动驾驶详细布局究竟走到了哪一步?

一、Torc Robotics:研究自动驾驶近15年 还给军队造过无人车

1、戴姆勒投资Torc Robotics 共同开发L4级自动驾驶卡车

3月29日,戴姆勒与Torc Robotics的官网上先后公布了戴姆勒对Torc Robotics进行投资的消息。

戴姆勒正式确立了与Torc Robotics的合作关系,将Torc Robotics确定为其自动驾驶卡车研发的技术供应商,双方共同开发L4级自动驾驶卡车。

除此之外,Torc Robotics分别与戴姆勒股份公司旗下的子公司戴姆勒卡车和戴姆勒巴士控股公司签订了协议,二者共同收购了Torc Robotics的大多数股份。

外媒将这笔投资视为戴姆勒公司在自动驾驶卡车投资计划上的一部分,今年1月,戴姆勒官方宣称,将于今年年内将投资5亿欧元(约合37.7亿欧元)用于自动驾驶卡车研发。不出意外的话,此次戴姆勒投资Torc Robotics将会是一笔上亿欧元的投资。

2、学院派创业 拿下DARPA城市挑战赛第三名

此次拿到戴姆勒投资的Torc Robotics究竟是什么来头?

据了解,这家公司成立于2005年,总部位于美国弗吉尼亚州,既不是来自硅谷的初创企业,也不是传统车企支持的自动驾驶子公司。

这家公司由一群来自弗吉尼亚理工大学的学生工程师创立,迈克尔·弗莱明作为发起者成为了公司的CEO。学生时代,他们在2005年动手设计并亲自制造了三辆自动驾驶汽车,参加了第13届AUVSI智能汽车竞赛。

戴姆勒入主自动驾驶创企!揭秘神秘公司Torc Robotics

▲2005年参赛的弗吉尼亚理工大学学生

这是一项由美国军方、国际无人驾驶车辆系统协会等赞助商的赞助的面向大学本科及研究生的竞赛,参与该比赛的弗吉尼亚理工大学在当年包揽了第一、二、三名。

同年,他们报名参加了DARPA城市挑战赛,在195支参赛队伍中获得了第八名和第九名的成绩,他们设计的汽车在恶劣的沙漠岩石地形中完成了近100英里(约合161公里)的自动驾驶。

这一成绩成功地引起了包括汽车、矿业、军事等多个领域的注意,来自多方的资本帮助他们在2005年成功商业化,并成立了Torc Robotics。考虑到他们参与2005年DARPA城市挑战赛使用的车型与应用场景,Torc Robotics的初始资金极有可能来自美国军方与该公司之后的合作伙伴大型商用车集团Caterpillar。

2007年,他们再次参加DARPA。这一次,他们与弗吉尼亚理工大学的在校生组建了一支名为VictorTango的团队,他们将福特Escape车型改造成了无人驾驶汽车Odin,并在4小时36分钟内完成了60英里(约合96公里)的城市+越野地形,拿下了第三名。

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▲2007年Torc参加DARPA使用的自动驾驶汽车Odin

3、转向乘用车与商用车L4级自动驾驶 获美国官方认可

目前,这家公司共拥有员工120余人,几乎全部都是技术研发人员。早期,他们曾为美国国防部和矿业公司推出能够探测爆炸物的自动驾驶车辆、自动驾驶采矿车等车型,使得人们能够远离危险的工作环境。

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▲Torc自动驾驶军用防爆车

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▲Torc自动驾驶矿车

不过从2017年开始,他们开始将注意力转向前景更为广阔的消费者市场,转而研发能够集成在乘用车和商用车上的L4级自动驾驶方案。同年,他们推出了Asimov无人驾驶汽车。

在此后的一年里,他们先后在华盛顿州、弗吉尼亚州等20个州进行了路测,其中包括了一次长达4300英里(近7000公里)的长距离旅行,期间未发生一起交通事故;公布了包括隧道导航、U形转弯、无车道线行驶在内的35项自动驾驶功能;并克服了大雨、暴雪、大雾等复杂天气和夜间、隧道等复杂路况对传感器系统造成的干扰,实现了自动驾驶汽车的全天候运行。

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▲Asimov自动驾驶汽车

2018年1月,他们在拉斯维加斯CES展会期间展出了Asimov自动驾驶汽车,展会期间,他们为拉斯维加斯街头的行人提供了无人出租车服务。

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▲拉斯维加斯街头的Asimov自动驾驶汽车

当月晚些时候,他们宣布将与AAA北加州内华达州和犹他州(NCNU)共同制定公共道路自动驾驶汽车安全标准。这意味着,Torc Robotics自动驾驶技术的可靠性已经得到了美国官方公共交通安全组织的认可。

在2018年,Torc Robotics宣布了与总部位于中国南京的博郡汽车的合作关系,帮助其开发自动驾驶汽车,这是他们第一次朝海外拓展自动驾驶业务。

2018年底,他们与移动出行公司Transdev达成合作,在法国部署了无人小巴试运营服务,这一服务可以为当地居民提供社区到交通枢纽的代步服务,Torc Robotics计划在今年将这项服务正式商业化。

二、L2级自动驾驶卡车即将量产落地 戴姆勒5亿欧元投资L4/L5无人驾驶卡车

1、概念与量产车落地 戴姆勒自动驾驶卡车的摸索阶段

戴姆勒关注自动驾驶卡车领域也并非一朝一夕,甚至说它是最早进入自动驾驶卡车领域的车企也不为过。

早在2014年,众多自动驾驶行业公司还处于技术探索阶段之时,戴姆勒就推出了第一台自动驾驶卡车Mercedes-Benz Future Truck 2025。尽管这款概念车型只在德国马德堡附近的封闭公路上进行过试运行,但其依然是世界首款自动驾驶卡车。

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▲Mercedes-Benz Future Truck 2025概念车

2015年,戴姆勒L2级自动驾驶卡车Freightliner Inspiration Truck在胡佛水坝正式亮相,并在同年获得了美国内华达州的高速公路运营执照。

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▲Freightliner Inspiration Truck

戴姆勒的工程师们在这款车型上应用了名为Highway Pilot的自动驾驶系统,这一系统采用了前视立体摄像头与毫米波雷达组成传感器系统,结合了HERE的高精度地图技术,实现了对特定路段特征点的识别和精准的定位。

这使得其能够在高速公路上行驶时切换到自动驾驶模式,卡车可以在设定的车道内自主控制车辆速度与转向,同时保持和前方车辆的安全距离。

有趣的是,Freightliner Inspiration Truck在切换到自动驾驶模式时,其车前的LED灯会切换成蓝色,看起来不仅科技感十足,还可以对周围的车辆起到很好的提醒作用。

2、投资5亿欧元 戴姆勒自动驾驶卡车的加速阶段

Freightliner Inspiration Truck的问世,为戴姆勒迈入自动驾驶卡车领域打开了一扇大门,不过出于对安全性的高要求,戴姆勒的L2级自动驾驶卡车量产在过去的4年里一直处于酝酿和修正阶段。

终于在CES 2019展会上,戴姆勒卡车CEO Martin Daum宣布,凭借新系统Detroit Assurance 5.0,戴姆勒卡车将在今年7月率先实现L2级自动驾驶卡车新款Freightliner Cascadia的批量生产。

他还在会上提出,将会在年内投资5亿欧元用于自动驾驶卡车研发,并计划在5-10年内向美国卡车市场提供L4/L5级无人驾驶卡车。

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▲戴姆勒L2级自动驾驶卡车新款Freightliner Cascadia

新系统Detroit Assurance 5.0可以实现车辆的独立制动,加速和转向,与仅在特定速度工作的自动驾驶系统不同,这一系统可在所有速度范围内实现L2级自动驾驶,这将为不同系列的卡车提供一个通用的自动驾驶解决方案。在这一方案中,戴姆勒采用了博世提供的单目摄像头与毫米波雷达组件。

戴姆勒官方对于Detroit Assurance 5.0系统在L2级自动驾驶上的表现显然非常满意,他们声称,戴姆勒将不再对L2级自动驾驶系统开发投入更多的资源,目前Detroit Assurance 5.0系统所具备的自适应巡航ACC、车道保持LKA和主动紧急制动AEB等技术,完全能满足L2级自动驾驶卡车的所有功能需求。

戴姆勒卡车未来的研发重心将重点关注L4级自动驾驶,为此,戴姆勒计划在北美新增200个技术岗位,专注无人驾驶卡车的研发与路测工作。

3、联手Torc Robotics 戴姆勒自动驾驶卡车的合作阶段

然而想要研发出安全可靠的L4级自动驾驶卡车,仅凭戴姆勒单打独斗显然不太现实,整个市场的加速不会再给戴姆勒一个“四年周期”(戴姆勒L2级自动驾驶卡车从亮相到量产花了4年)。

戴姆勒与Torc Robotics的此次联手,显然正是出于加速L4级无人驾驶卡车的研发这一目的。

双方发言人表示,Torc Robotics将与俄勒冈州波特兰的戴姆勒卡车北美研发团队合作。

Torc Robotics一方面将继续在其Blacksburg工厂开发其Asimov自动驾驶软件和测试;另一方面,双方将共同在波特兰的自动化卡车研发中心研究重型卡车的自动驾驶技术和车辆的集成。

事实上,戴姆勒与Torc Robotics的合作去年就已开始,他们目前正在开发一种与自动驾驶系统高契合度的卡车底盘,这一底盘将为整个系统提供可靠的系统冗余。

戴姆勒卡车北美CEO罗杰尼尔森认为,此次合作是自动驾驶技术与传统卡车工艺的强强联手,Torc Robotics所拥有的自动驾驶系统快速迭代能力将会加速戴姆勒无人驾驶卡车的研发。

与此同时,双方目前都在内华达州展开路测,地域上的接近使得二者的合作更加便利,这或许也正是戴姆勒不选择与远在加州的自动驾驶明星企业们进行合作的原因。

此外,罗杰尼尔森表示:“Torc Robotics不是一家初创公司,而是世界上最有经验的汽车自动化公司之一,他们采用丰富的商业化经验,先进的自动驾驶技术,以及多年的重型卡车经验。Torc Robotics的L4级自动驾驶汽车已经证明可以在雨,雪,雾等复杂天气条件下在城市道路和高速公路上运行。”

三、戴姆勒的自动驾驶版图:商用车、乘用车、出行服务一样不落

1、独立研发:戴姆勒的智能汽车演进之路

作为传统车企中长盛不衰的高端汽车品牌,戴姆勒对于智能汽车创新的追求和新技术的研发是不留余力的。在过往诸如ABS系统、安全气囊与ESP系统等技术的研发过程中,戴姆勒往往都是第一个将新技术引入到自己车辆上进行实验的车企,而后来,这些创新的技术都慢慢变成了现代汽车的标准配置。

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▲奔驰116系列进行ABS实验

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▲奔驰S系列首次引进安全气囊

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▲奔驰140系列进行ESP实验

在自动驾驶的研究上,戴姆勒的研究甚至可以追溯到30年前。1986年-1994年间,欧洲各国为复兴经济启动了“尤里卡”研究计划。其中,为了追求交通的最高效率和安全性的最大化,一项名为“普罗米修斯”的智能交通项目应运而生。

彼时,包括戴姆勒、宝马、大众在内的众多欧洲车企与许多科技公司都参与其中。自那时起,戴姆勒对于自动驾驶和传感器技术的研究便一直没有停止。

1998年,戴姆勒推出了奔驰辅助驾驶系统的前身DISTRONIC限距控制系统,该技术主要应用毫米波雷达,检测与前车的距离,实现安全跟车功能。在与前车的距离不足时,它会向车主发出警报,如果车主此时没有及时采取踩下刹车,系统将主动制动以行车保证安全。

2005年,DISTRONIC迎来了它的升级版本——DISTRONIC PLUS。在转向辅助和智能启停两个模块的配合下,DISTRONIC 可以让奔驰车辆在时速0-200km/h、无人操控的情况下,实现自动跟车甚至是跟车变道功能,在角度较小的弯道处,这一系统仍然有效。

而主动变道辅助系统的加入,则让其能够在80-160公里的时速下,通过驾驶员发出变道指令,自动评估路况进行变道。

不过尽管其功能已经初具L2级自动驾驶的框架,但当时的技术使得DISTRONIC PLUS的各项功能仍然不够完善。由于其技术将前车作为主要参考对象,在跟车的时候偶尔会发生“不顾一切”地变道——不管并线时另一车道是否有车存在;而有车辆从其他车道快速并线过来时,DISTRONIC PLUS又会反应不及时,无法控制好与新来前车的距离。

2、合作推进:联手博世、英伟达、百度、宝马 打通自动驾驶全产业链

有了DISTRONIC PLUS的框架,戴姆勒在自动驾驶的研发上有了一个良好的基础。目前,该公司正与博世英伟达百度等企业合作开发新一代自动驾驶技术,其基于DISTRONIC PLUS开发的L2级自动驾驶系统已实现了主动距离辅助、车道变更辅助、自动限速、自动跟车、自动泊车等13项智能驾驶辅助功能。

在车辆定位方面,戴姆勒采用了与HERE共同合作研发的高精度地图。并有消息称,二者正在合作研发3D高精度地图,以便实现对周围道路情况、地标建筑的全方面识别。

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▲与HERE合作的高精度地图

结合了单车智能、高精度地图定位与V2X通讯后,每辆奔驰汽车都能成为一台感知终端,它们实时监测周边红绿灯情况、交通路况,再同步到其他终端上。这一模式实现车与车、车与周围环境的互联,从而提升了自动驾驶汽车的安全性与交通效率。

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▲奔驰V2X示意图

目前,这一系统已被应用到了奔驰E级与S级的车型上。通过在中国、美国、德国、澳大利亚、南非等地行驶测试,戴姆勒的自动驾驶系统收集到了大量来自不同地区不同路况的驾驶数据。

今年3月初,戴姆勒还宣布与宝马达成合作,共同研发下一代自动驾驶技术,他们将目标共同瞄准了未来的L3级自动驾驶技术与L4/L5级无人驾驶技术。而最近,戴姆勒官方宣称他们正在研发Drive Pilot L3级自动驾驶系统,不禁让人猜测双方的合作已经取得了一定程度的进展。

3、出行服务时代:戴姆勒自动驾驶技术找到落地新场景

自动驾驶技术的大力推进仅仅只是反映戴姆勒企业创新文化的一个缩影,这一创新性不光影响着其在技术上不断革新,也同样对于其商业模式的创新有着巨大的推动力。

进入21世纪,戴姆勒逐渐意识到销售汽车并不是车企唯一的商业模式,并且随着共享经济的兴起,技术对于闲散资源的调动,市场对于汽车的整体需求呈现着下行趋势。因此,戴姆勒集团开始探索新的商业模式,这其中,就包括了奔驰的Car2Go服务。

2008年,奔驰官方在柏林投放了Smart组建了共享车队,为用户提供分时租赁服务。Car2Go的用户自由取车,用完车后无需向固定网点还车,只需将车停在合法停车场即可,这一模式为用户提供了极大的便利,让其广受欢迎。到目前为止,这一服务在全世界超过30个城市运营,车辆超过1.5万辆,注册会员则突破了120万。2016年,这一服务被引入了中国重庆,2017年,奔驰曾公布Car2Go在中国的用户数量已经达到25万。

在Car2Go服务上尝到的甜头,使得奔驰朝着更加“共享”的方向发展自己的出行业务。2016年底,奔驰在德国慕尼黑推出Croove汽车共享服务,不同于Car2Go的B2C模式,这一全新的服务面向的是C2C市场。这一服务为车辆出租方与租赁方提供车辆信息与双方的联系方式等信息,这种服务模式较Car2Go而言,更像是奔驰主动提供了一个平台,用于盘活闲置的车辆这一社会资源,使其创造更大的价值。

2019年2月,戴姆勒更是宣布与宝马合作,两大车企集团投资10亿欧元(约合76.2亿人民币)合开5家出行公司,向出行服务巨头滴滴、Uber、Lyft发起挑战。

结合已有的出行服务,戴姆勒自动驾驶技术的落地场景变得更加具有想象空间。自2016年开始,该公司逐渐尝试将自动驾驶与出行服务相互融合,打造面向未来的出行服务。

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▲戴姆勒移动巴士服务

2016年,戴姆勒在阿姆斯特丹推出了移动巴士服务,这一无人驾驶巴士运行在阿姆斯特丹史基浦机场与哈勒姆市之间,这一路线欧洲最长的BRT(快速公交)路线,长达20公里的路段上包括了隧道、交通灯、十字路口等复杂路况,即使这样,这款公交车也可以在这条路线上以70km/h的最高时速行驶,并在出现障碍物的时候自行刹车。

2018年,戴姆勒宣布,该公司还将与博世合作,在圣何塞地区推出L4/L5级无人出租车服务,这一服务将实现戴姆勒旗下car2go、mytaxi、moovel等移动服务的整合。

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▲戴姆勒博世合作的无人出租车

在早期运营中,戴姆勒计划采取与Waymo相同的策略,在当地居民中挑选符合条件的早期车手,被选中的乘客可以使用手机召唤已投入运营的车辆,而后在安全员的陪同下乘座自动驾驶汽车前往目的地。

在戴姆勒的自动驾驶版图上,从技术到整车再到出行服务的闭环已经渐渐形成。

结语:戴姆勒的自动驾驶布局进一步完善

正如前文所言,奔驰作为汽车的发者,一直都在尝试新的智能化技术,例如率先将ABS、ESP、ACC等技术装车都说明了这一点。

进入自动驾驶时代后,奔驰更加重视新技术的研发与应用情况,先是自主在乘用车和商用车领域进行研发,推出了一系列L2级产品,同时又与博世、英伟达等公司合作研发高等级的无人驾驶网约车等技术。

奔驰虽然积极,但在这一系列动作之外,其并没有一个全球领先的技术团队或子公司作为支撑。此前,通用、福特则分别通过收购Cruise、Argo来补强了自己的自动驾驶软件技术。

而本次收购Torc Robotics后,奔驰终于补上了这一板块。同时Torc Robotics近15年的研发经验,以及其在DRAPA等无人车挑战赛中取得的成绩,也值得奔驰出手。