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导语:2016年初,亚马逊的语音助手Alexa席卷整个科技界,但是在表象之下,智能语音的发展却遇到了瓶颈。

智东西7月3日消息,智能语音行业从Alexa开始逐渐爆发,并有成为继移动互联网之后的下一个市场爆点的潜力。The Information这篇文章广泛采访业内人士和亚马逊内部人员,还原了Alexa的发展轨迹和遇到的现实问题,通过Alexa的发展探讨整个智能语音行业的发展。

以下为基于原文编译:

2016年初,亚马逊的语音助手Alexa席卷整个科技界,Uber突然发现了一个简单的命令就能帮助人们叫车:“Alexa,叫一辆Uber便车。”

三年以后,据知情人士表示,Uber每天只能通过Alexa接到几百次的订单,这还不到Uber每天提供的超过1500万次叫车订单的0.002%。Uber发言人对此没有发表评论。

过去的几年里,亚马逊一直鼓励人们使用Alexa(Echo智能音箱和其他智能硬件)来完成从控制空调到在线购物的所有事。许多企业尝试将Alexa集成到他们的产品中,媒体也一直在炒作这个话题。“语音会是下一个机会,而Alexa将会是胜出的那个,”2016年的一篇文章宣称到。

但到目前为止,Alexa还没有引发许多人预测的那个引领行业的革命。虽然Alexa设备似乎在播放音乐、检查天气预报和执行其他简单任务方面很受欢迎,但在使用Alexa控制家庭周围联网设备、购物和访问互联网服务方面表现得却不尽如人意。

“我们开始真的非常兴奋,并且认为我们将能用语音完成所有工作,”Alex Spinelli说道,他之前曾在亚马逊的Alexa工作,现在是LivePerson(基于文本对话的自动化工具)的首席技术官。“但后来,它就一直停留在娱乐、音乐和计时器上面。”

据知情人士透露,亚马逊一直鼓励在工作场所使用其语音助手——Alexa for Business,但结果是这款产品正在苦苦挣扎,其去年一年的的收入不到30万美元。

不过亚马逊对Alexa的乐观态度丝毫未减。负责监管智能家居工作的Alexa副总裁Daniel Rausch表示,客户在2019年上半年购买的Echo设备超过往年同期,公司已经大大扩展了语音助手的功能。亚马逊表示,自2014年第一款Echo上市以来,客户已经购买了超过1亿台Alexa设备。

“我们绝对处在一件伟大事情的开端,”Daniel Rausch表示。“当Alexa刚刚推出时,它只可以完成13件事,你用两只手和一些脚趾就能数的过来,现在Alexa可以完成数以百万计的事情。”

一、 智能家居与智能办公室“大脑”?

在为Alexa和其他智能语音助理设想的所有可能性中,最令人兴奋的是它可以成为“智能家居”的大脑,这个中心枢纽可以让人们通过说话就打开和关闭电灯、恒温器和喷水灭火系统以及打开房门。这些设备的制造商投入了大量资源,使其设备能够与Alexa或Google Asistant兼容。

有些人开始发现语音产品的市场需求并不像许多人原先期望的那么多。

“我还没有听到消费者大众市场说‘如果没有与Google合作或与Alexa整合,我不会购买你的产品。’对于一部分人来说这是一个很好的功能,”Resideo(恒温器、安全系统等产品制造商)的首席创新官Niccolo de Masi说道。“它还没有成为一个大众市场普遍接受的东西。”

一些公司已经将Alexa(包括与Alexa交流所需的麦克风和扬声器)直接嵌入其产品中。2019年1月份,厨房和浴室设备制造商科勒推出了一套价格为8000美元的Alexa式卫生间并计划2020年开售,这个卫生间带有可通过语音命令控制的音箱和灯。Alexa也被嵌入售价为1465美元的镜子里边,正如它所宣传的那样,这款镜子可以让人们通过语音调整灯光的角度和亮度以方便美容、播放音乐、获取天气情况、讲笑话等等。

熟悉科勒销售数据的人士表示,对镜子的早期需求低于预期。这可能部分要归因于亚马逊最便宜的Alexa设备Echo Dot只能控制镜子的一小部分。熟悉科勒人士说:“它们正在与30美元的设备竞争,这些设备是按成本出售的,除非有一些杀手级应用,否则这很难成功。”

在接受采访时,科勒智能家居团队的产品经理Jonathan Bradley表示,公司“反应速度不够快。”科勒发言人后来表示,该产品的销售额正在增长并达到预期。

August Home是互联网门锁的制造商,2016年首次将其产品与Alexa兼容,但该公司使用Alexa的客户只占总数不到10%,August Home的首席执行官Jason Johnson表示。“没有人愿意在他们的房子里走来走去和电脑说话,这只是一个噱头。”Jason Johnson说到。“躺在床上,能够说’锁上我的门’,这是一个很棒的功能。但你知道什么更好吗?那就是Alexa直接帮你把门锁上。”

亚马逊的Daniel Rausch表示,去年亚马逊智能家居产品的销售额比前年增长了45%,许多设备都可以由Alexa控制。他补充道,数百万Alexa用户设置了公司里所谓的“日程”,它可以根据简单的命令自动完成一系列任务,一个人可以设置对Alexa说“早上好”来打开电灯、打开咖啡壶和播放新闻。

为了让Alexa更好地执行复杂的任务,亚马逊还推出了一项名为“hunches”的功能,旨在为用户提供有用的建议。“你可能会在晚上对Alexa说,’设置明天早上6点的闹钟。’这时Alexa还会补充道,’顺便说一下,你的地下室灯亮着,你要我把它关掉吗?’”Daniel Rausch说到。

二、Alexa购物遇阻转变策略

亚马逊从未明确表示过它打算如何从Alexa赚钱,尽管它已经表示从Echo设备的销售中获利并不是它的目标。 语音购物似乎是互联网零售巨头发展Alexa最自然的可能性之一。OC&C战略咨询公司去年的一项预测提到,到2022年,语音购物每年可能达到400亿美元的销售额。

但到目前为止,很少有人使用Alexa购物。The Information去年进行过报道,2018年上半年,只有2%的用户曾使用Alexa设备进行网上购物。在这些人中,很少有人试图再次使用Alexa购买东西。

Meliv Burdick是一家名为Pacvue的公司的总裁,该公司为客户提供有关亚马逊广告的建议,他对零售商使用Alexa做广告的价值表示怀疑。亚马逊前零售经理Ms.Burdick表示,“你将花费大量资金来实现负投资回报率,没人在买你的东西。”

熟悉这项业务的两位知情人士表示,亚马逊已经为Alexa调整了与购物相关的目标。它并不试图说服用户通过Alexa进行购买,而是鼓励人们使用语音命令将商品添加到购物清单,并接收他们在手机和电脑上发出的订单的送货通知。

亚马逊发言人表示,Alexa的用户中有三分之一“定期使用购物功能”来购买和重新订购商品、建立购物清单并询问有关产品的问题。

三、Alexa for Business:发力to B

据熟悉该计划的两位知情人士透露,亚马逊的Alexa for Business计划面临的障碍包括客户的安全和隐私问题以及功能方面过于简单。

据一位知情人士透露,一年多以前,强生公司的一位高管推出了一项试点计划,将Alexa设备放置在公司的会议室和工作人员的办公桌上。但几个月之后,由于担心安全问题,以及围绕数字助理发出的言语是否会流回亚马逊的问题,该公司删除了这些设备。强生公司未对此事件做出回应。

通过另一项名为Alexa for Hospitality的计划,亚马逊与连锁酒店合作,将Echo音箱放入客房,以便客人无需拿起电话订购客房服务、播放音乐并联系礼宾部。根据Travel Weekly的消息,在2月的一次酒店行业会议上,Best Western首席执行官David Kong说这些设备的使用率很低,大多数客人在进入他们的房间时都会断开连接,可能是因为隐私问题。

此外,David Kong说到,如果他是房客,他也会这样做。但Best Western的发言人则表示,该公司没有对Alexa发表评论,并拒绝让David Kon接受采访。

CNBC于11月份报道称,早期的Alexa for Business合作伙伴WeWork在试用两个月后就暂停了对该技术的测试。WeWork的发言人拒绝发表评论。

亚马逊的一位发言人表示,Alexa for Business的业务还处于早期阶段,但对目前为止客户的反应非常满意。该发言人表示,亚马逊正与Polycom等会议室设备制造商合作,将Alexa添加到他们的产品中。

亚马逊的Daniel Rausch相信Alexa将是一个好生意。

“我们相信我们能够真正为客户解决难题,”他说,“我们完全专注于此,我们知道业务问题会迎刃而解。”

三、 团队膨胀过快,内部矛盾凸显

亚马逊Alexa团队近年来人数激增,总人数已经超过10000人。亚马逊还在继续为该团队招聘,目前与Alexa相关的空缺职位约为1500个。

据一位前雇员说,Alexa内部专门有一部分员工处理语音识别方面的问题,确保Alexa能够正确理解用户的命令并手动添加一些单词和短语防止Alexa产生误解,例如几年前亚马逊员工教Alexa区分“你也是”和“U2”这个词。

Alexa团队的快速扩张有时会混淆部门之间负责的业务,一些前员工说。另一位前工程师描述到,在Alexa发展初期,因为服务器经常崩溃导致在午夜到早上6点之间的轮班曾收到8次崩溃报告。

亚马逊新项目的保密性也导致了时间的浪费。公司内部的一个小组专注于帮助Alexa解决对话问题,他们花了一年时间开发一款内部使用的人工智能工具,以加快语音助手的学习过程。据知情人士透露,去年秋天,当公司的云计算部门亚马逊网络服务公司宣布开发了一款名为SageMaker的类似工具时,这个小组就显得措手不及。

一位前雇员将Alexa的组织和由多为厨师共同烹饪的菜肴作比较,因为这样会导致菜肴味道混淆。“有10个不同的企业分别拥有一根完整香肠的一部分,他们都认为关键成分需要不同。这个人说,第一部分有牛肚、鸡肉和更多的牛肉。“没有人从头到尾拥有整根香肠。”

当被问及Alexa组织面临的巨大挑战时,亚马逊发言人没有对此做任何评论。

四、语音领域亟需产业化

十多年前现代智能手机的出现引发了科技史上最引人注目的盛事之一。如果没有移动互联网,Uber、Facebook和Snapchat的业务根本不会存在或者根本不会有今天这样大的规模。

但是在语音领域却很难发现类似的成功。“Alexa和Google上的语音应用程序并没有以任何有意义的方式出现,”西雅图公司Pioneer Square Labs(创业企业孵化器)的常务董事Greg Gottesman表示,“我想不出哪些创业公司在这些平台上有突破性的进展。”

亚马逊的Daniel Rausch表示,Alexa的增长对智能家居设备制造商来说是一个福音。他举例说与Alexa合作的Wyze Labs公司的智能家居摄像头每台只卖19.99美元。亚马逊创建了Alexa基金,在专注于语音创业的初创公司中已经投入了高达2亿美元。

其中一家初创公司Nucleus在2016年发布了一款支持Alexa的家庭对讲机,但在一年后,亚马逊发布了一款类似的产品名为Echo Show,此后该公司与亚马逊分道扬镳。Nucleus的首席执行官Jonathan Frankel表示,公司后来转向制造一种旨在帮助看护人员检查大部分家庭老年人的设备。

Jonathan Frankel说新设备不包括Alexa或任何其他语音助手,而是通过屏幕上的简单文字进行通信。他认为期望老年人掌握语音命令是不现实的,这并不像他们看起来那么简单。

“人们有时候讨论很高级的Alexa的应用,但我认为人们对于它的兴奋态度远远超过它的实际效果,”他说。“90岁左右的大多数人都不会记得说‘Hey, Alexa’ or ‘OK, Google’以及一串10个字来做他们想做的事情。”

结语:高开低走,语音领域前路茫茫

以Alexa和Google Asistant为代表的智能语音助手曾引发科技界的“语音狂欢”,包括百度、阿里、腾讯等互联网巨头在内的许多公司都纷纷投入巨资研发自己的智能语音助手,市场从一开始就进入了白热化。

但在热闹表象背后的是语音领域存在的重重问题,市场对语音助手的接受程度低、语音助手识别率低、产业链整合程度低等问题都是困扰语音助手进一步发展的障碍。

语音领域回归理性需要一个过程,但在这个过程中如果促进语音产业的进一步发展却是从业者需要重新思考的问题。

文章来源:The Information