智东西(公众号:zhidxcom)
编 | 韦世玮

导语:近日,Loon公司宣布,未来几周内,他们将在肯尼亚进行首次高空气球网络连接的商业测试。

智东西7月3日消息,Alphabet旗下的子公司Loon将与肯尼亚第三大运营商Telkom Kenya合作,在肯尼亚进行首次商业测试。

Loon是一个全球高空气球网络公司,主要与全球移动网络运营商合作,扩大其LTE(Long Term Evolution)服务的覆盖范围。它前身为Google X实验室中的“Project Loon”,该项目在2013年正式孵化成功,并于去年7月从Google X“毕业”,成为Alphabet旗下子公司。

今年4月,Loon与日本软银集团(SoftBank Group)建立合作关系,并获得该公司1.25亿美元投资,以促进全球互联网接入,增加连通性。

谷歌Loon开始尝试商业化落地,将在肯尼亚进行首次商业测试

一、提供漂浮式网络连接“基站”

如今,全球还存在许多通信服务欠缺的地区,并且这些地区通常也没有足够资金和良好环境进行互联网基建建设。

对Loon来说,它的主要任务是使用携带太阳能蜂窝网络设备的高空气球,为这些地区提供互联网连接,取代它们对永久性塔式基础设施的需求。

Loon气球通常漂浮在平流层,该高度是飞机飞行高度的两倍。它创建了一个网络,为特定区域内的人们提供网络连接。

通过与运营商合作共享频谱,Loon使人们能够直接从手机和其他支持LTE的设备连接到气球网络。随后,信号将通过气球网络传输回地球上的全球互联网。

但与地面塔式基础设施不同的是,Loon的气球会随风不断移动。

因此,Loon的软件需要不断学习如何改进气球的编排,从而提高网络的质量,让整个网络可以自动运行,并有效地在气球和地面站之间进行路由连接。

同时,Loon还要考虑到气球的运动、障碍物和天气事件等状况发生的可能性。

谷歌Loon开始尝试商业化落地,将在肯尼亚进行首次商业测试

二、223天环球飞行证明商业意义

Loon表示,公司的高空气球将在未来几周抵达肯尼亚并进行首次商业测试。

通过这项新的商业测试,Telkom Kenya将允许山区内多个村庄的用户在特定时间内,以市场价格购买4G连接服务。Telkom Kenya表示,他们将于本月签署最终批准。

肯尼亚的官员们也非常希望,他们有更多的公民能享受到互联网连接服务。

但目前,Loon的运营商合作伙伴们对该技术的盈利能力,以及能否提供安全可靠的网络连接服务还保持怀疑态度。

因此,Loon还需要进一步证明这一新颖的网络连接技术对运营商合作伙伴的商业意义。

在商业可行性方面,Loon的P-496于2018年11月18日从波多黎各发射升空,在平流层飞行了223天,完成了一次完整的环球飞行。

谷歌Loon开始尝试商业化落地,将在肯尼亚进行首次商业测试

同时,P-496还在南美洲西海岸附近的一个特定区域连续停留了140天,以测试其长时间在相对固定地点的导航能力,这也是Loon利用气球覆盖那些高速蜂窝网络连接服务欠缺地区的关键。

在过去的三年里,Loon还免费让秘鲁和波多黎各的运营商使用高空气球,以应对因自然灾害而瘫痪的网络。

目前,Loon其中的一个运营商合作伙伴Zain Group表示,他们也将密切关注Loon在肯尼亚进行的这项测试。

三、气球飞行里程已超3500万公里

Loon这种以气球为基础的互联网连接技术,最终将与以利用卫星为基础的互联网连接技术展开竞争,例如美国太空探索技术公司SpaceX旗下的Starlink网络。

这些卫星网络主要为没有被塔式基础设施覆盖的低密度地区,提供同样的网络通信覆盖范围。

Loon也将积极部署公司的战略目标。该公司的首席执行官Alastair Westgarth表示,他对公司的战略充满了信心,并且多个实体公司将与Loon签署合同。

去年,该公司的员工人数增加了两倍,达到200多名。

Westgarth在一份声明中还表示,经过多年的技术发展,Loon气球的飞行里程已超过3500万公里,联网人数达到数十万人。

同时,他还表示,Loon有了一个很好的开端,他们也将抓住机遇,让公司的技术连接更多人。

谷歌Loon开始尝试商业化落地,将在肯尼亚进行首次商业测试

结语:Loon开始迈出商业化步伐

历时多年研发和测试的Loon网络气球,终于开始尝试进行商业化落地。它将在肯尼亚进行的首次商业测试,既是对自身技术能否实现商业价值的一次证明,也是对开发更多互联网连接模式的一次实践和探索。

目前,除了互联网连接问题外,Loon还需要克服如气球寿命、变化多端的天气等技术和气候障碍,这些也是该公司正在不断努力解决的难点。

在未来,Loon能否进一步提高自身的技术水平,给人们的生活带来更多样化的网络连接体验,扩大全球互联网覆盖范围,这也是值得我们期待的。

文章来源:Reuters、TechCrunch