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无人机竞赛激起创业热潮 下一个苹果将会从中诞生

海中天智能交通2016/09/19

智东西(公众号:zhidxcom) 文|海中天 今年夏天,DR1无人机邀请赛在洛杉矶赛普维达(Sepulved […]

智东西(公众号:zhidxcom)
文|海中天

今年夏天,DR1无人机邀请赛在洛杉矶赛普维达(Sepulveda Dam)大坝举行,像大昆虫一样的无人机穿过大坝的拱门。无人机飞过障碍标杆和集装箱,冲向终点线,那里有许多围观者,还有一些白色帐篷,里面摆了一些桌子,上面放着工具箱、无人机、零部件。

无人机的时速可以达到每小时80英里。许多无人机撞毁,推进器折断,框架弯折,装在飞机上的GoPro摄像头撞得粉碎。正是因为有了许多的撞毁经历,操作员才知道哪些推进器、电池、框架、控制器管用,哪些不管用。

“相比商业应用与一些军事应用,我们在竞赛时采用的无人机技术更新,因为我们的研发速度很快。”竞赛联盟MultiGP的创始人Chris Thomas是本次比赛的组织者,他说,“我们打造了一个创新大熔炉。”

比赛引起了许多人的关注,迪斯尼旗下的ESPN决定在电视中播放比赛,还会制作节目介绍比赛。与此同时,亚马逊计划用无人机送货,Facebook要用无人机增强互联网连接。一个松散的社区正在形成,它举办了许多活动,有人认为,无人机社区的兴起和当年苹果等企业掀起PC革命一样热闹。

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当无人机爱好者无意之中找到了改进航空设备的好办法,一个正规网络便开始浮现出来,许多公司急急切入,它们要寻找创业机会。

GreenSight Agronomics首席执行官James Peverill表示:“无人机产业可能是第一个开源硬件市场。”GreenSight Agronomics是一家波士顿创业公司,它将无人机用于农业和分析,该公司已经与高尔夫球场开发商、农用化学品巨头Syngenta建立了合作关系。

“现在的无人机产业跟PC发展初期有些相似。”James Peverill表示:“70年代末,许多人在地下室开发计算机,苹果公司也是当时创办的,当时他们所使用的许多创意正是来自DIY社区。”

在公开市场,纯粹的无人机上市公司很少,但是金融产业却已经将无人机市场曝光给大家观看。3月份,PureFunds成立了“无人机经济策略交易型开放式指数基金(Drone Economy Strategy ETF)”,按照公司的介绍,它是第一个专注于商用无人机市场的交易所交易型基金。

为基金提供资金的企业包括波音、洛克希德-马丁公司及其它国防承包商,还有无人机制造商AeroVironment、GoPro,芯片制造商Ambarella。

“我们发现无人机已经跳出了航空、国防领域,开始进入许多不同的行业和领域。”PureFunds CEO Andrew Chanin表示,“要想进入无人机产业,挑选一家或者两家企业是相当困难的事,充满不确定性。无人机是这样,任何产业在发展初期都是这样的。”

亚马逊效应

网络巨头亚马逊已经获得许可,它可以在英国测试无人机送货服务。Alphabet今年夏天也表示,已经获准在美国测试无人机送货服务,只是存在限制。虽然一些科技巨头已经进入,无人机市场仍然很广阔,可以容纳众多新生企业发展。

4年前,Skycart公司在加州San Jose成立,它是一家无人机送货创业公司。Skycart CEO Lukas Wrede回忆说,最开始时许多公司认为它们在开玩笑。

后来,亚马逊发布一段视频,展示Prime Air无人机送货服务。当时Wrede认为Skycart也应该做类似的事,沉思之后才发现不对。他认为:“大企业吸引了众多的注意力,它们拥有强大的游说能力,这些企业可能会对市场造成很大影响,为我们带来利益,而且它们的确是这样做的。”

Skycart不断改进无人机技术,提高无人驾驶飞行能力、急下降能力,将无人机的载重量提高到10磅(约4.54千克),之前的目标只有5磅。发展到今天,Skycart已经为客户制定了几个送货项目,Wrede说这些客户都是亚马逊的竞争对手。在这些企业中,有一家是美国大型快递公司,他不愿意透露姓名。

与此同时,南加州大学助理教授John Carlsson设计了一套无人机送货模式,货车不断移动,无人机携带包裹往返于货车与目的地之间,这种模式可以减少时间,缓解交通压力,节省燃料。

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如何测试呢?用无人机和滑板测试。John Carlsson说,他曾经与许多公司接触过,包括一家大型零售商,它销售各种产品,John Carlsson声称这家公司不是亚马逊。

John Carlsson表示,未来几个月,他会与企业展开合作,当中包括了无人机,项目可能会纳入他所设计的送货模式,或者包括他所研发的其它技术。John Carlsson的一些研发项目获得了美国国防部的资金支持。

“我们开发的技术适合于各种环境,尤其适合于大型汽车,许多小汽车与大汽车联系在一起。”

为谷歌提供信息

当越来越多的无人机在空中飞行,冲撞的机率无疑会增加。为了解决问题,监管机构正在寻找新方案,它们要求无人机竞赛者、爱好者一起合作,拿出解决问题的办法,在改进无人新机技术时,它们也采用类似的办法。

Blockade Entertainment CEO Brad Foxhoven是DR1竞赛的组织者之一,他说,在赛普维达大坝举行无人机竞赛花了2年时间来筹备。场地所有者需要与FAA协商,还要获得拍摄许可。

“之前没有批准过类似的事。”Brad Foxhoven说,“我们必须深入丛林,拿出大刀,砍一条路出来。我们从零开始打造了一项运动。”

MultiGP创始人Chris Thomas表示,获得许可极为困难,好比将圆形木桩放进方形洞孔之中。

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今年6月,FAA和美国运输部颁布新规,针对小型无人机,上个月,规定终于确定下来。尽管如此,一些州和地方官员还是首次认真考虑无人机,它们获得的信息存在误差。例如,2012年,FAA Modernization和《改革法案》明确规定,在机场附近5英里之内如果要让无人机飞行,必须向机场报告位置,但是通信线路并非总是那么清晰。

科技公司AirMap的CEO Ben Marcus表示:“用户敲开了机场管理者的大门,打电话,告诉他们说:‘我的无人机准备在7-11飞行了。’机场管理人员可能会问:‘这种情况我们应该怎么处理?’”

AirMap提供地图,该地图可以让智能手机接入,能够显示低空环境。有了AirMap的技术,机场可以明确知道附近有什么无人机,它为驾驶者、机场及其它相关方提供了一个通信平台。如果你正在操纵无人机飞行,一架喷气式客机接近,AirMap会发送警告消息。另外,AirMap还可以发送与临时飞行限制有关的消息,比如出现火灾、举办运动会、总统到访,它会发消息通知。

已经有100多个机场使用AirMap的技术,包括洛杉矶国际机场、休斯敦乔治·布什洲际机场及其它美国运输中心。

AirMap联合创始人Gregory McNeal认为:“最终,当亚马逊、谷歌及其它企业决定用无人机送货时,它们需要知道低空的各种信息,当中一些信息是不断变化的。比如县农产品交易会在城镇举行,摩天轮上升了。亚马逊需要掌握这些信息,这样一来,当无人机抵达交易会时就可以掌握最新信息。”

用在其它行业

在DR1无人机竞赛上,赛普维达大坝涂满了知名企业的Logo,比如百事激浪(Mountain Dew)、立体脆(百事的一款食品)和布法罗鸡翅店(Buffalo Wild Wings)。Twitch直播了比赛,它是一个以游戏中为心的流媒体服务平台,2014年被亚马逊收购。今年8月,2016年国家无人机锦标赛在纽约举行,ESPN广播了节目。

几天前,ESPN、英国媒体巨头Sky与无人机竞赛联盟(Drone Racing League)签署协议,它们准备播放5场比赛,分10集进行。周四时,ESPN2播放特别节目,介绍无人机竞赛。Sky拥有21世纪福克斯39%的股权,它向DRL投资了100万美元。

Blockade Entertainment CEO Brad Foxhoven表示,他已经与电子竞技产业的许多人协商过,当中一些人已经成为DR1邀请赛的参与者。

随着竞赛社区的吸引力渐渐增强,创新不断涌现。一些外部合作者找到DRL,有的合作者想获得无线电系统的技术授权,用于非竞赛无人机。

DRL创始人兼CEO Nicholas Horbaczewski说:“以前开发技术只针对特殊目的,只是为了好玩,但在无人机竞赛运动中,我们开发了各种技术,它们有着广泛的用途,可以用在其它地方,可以提高生产力。”

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例如,GreenSight Agronomics公司引进了一种控制器,曾经这种控制器用在无人机竞赛中。还有一些企业密切关注无人机竞赛,看看无人机对自己的业务有何帮助。

无人机运动协会(Drone Sports Association)董事长Scot Refsland表示,GoPro是无人机竞赛的赞助者,该公司的员工参加了国家无人机挑战赛,之所以参加,只是为了看看能否为无人机提供更沉浸、更身临其境的摄像体验。

EMC是企业数据存储巨头,它也是国家无人机挑战赛的支持者,在竞赛期间EMC展示了VR技术。AIG是挑战赛的合作伙伴,它是无人机保险的发起者,该公司与无人机运动协会合作,寻找方案提高航空设备的投保率,因为低空越来越拥挤,环境越来越复杂,保险可以降低无人机使用者的风险。

国际无人机竞赛协会(International Drone Racing Association)创始人Justin Haggerty则说,协会吸引了一些电信企业的关注,它们对协会的技术很感兴趣。据透露,韩国KT电信公司准备用无人机来提供广播服务。

教育非盈利组织无人机飞行员联合会(Drones Pilot Federation)认为,无人机竞赛可以与教育产业联系起来。无人机飞行员联合会副总裁Henry Minden说,我们可以利用航空设备教年轻人(12-30岁)编程,还可以传授与VR、AR、组装有关的技术,并在这些领域创造新的工作机会。

Henry Minden表示:“你很想知道自己如何才能跑得比其它人快,有了无人机,你进入了一个更深的世界,那里有物理、有航空动力学、有电动工程和计算机科学。”