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你的滴滴涨价都是因为他?用AI做比气象局更准的天气预报

Lina人工智能 硬创先锋2017/06/13

智东西(公众号:zhidxcom) 文 | Lina 相信大家都注意到了,平时刮风下雨的时候,如果你用滴滴打车 […]

智东西(公众号:zhidxcom)
文 | Lina

相信大家都注意到了,平时刮风下雨的时候,如果你用滴滴打车,系统会自动进行动态调价;而这时候如果你用饿了吗叫外卖,系统也会自动延长预估送达时间,并且调整给予快递小哥的补贴。

不过你们一定不知道,为这些App提供天气预报信息的并不是中国气象局,而是一家叫做彩云AI的创业公司。跟市面上其他天气预报相比,彩云AI以其定点短时天气预报著称,可以将天气预报精准到分钟,比如——“上午10点10分时回龙观将开始下雨,11点整停雨”。

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那么为什么彩云AI可以做到如此精准的预测呢?秘诀其实是一个我们早已耳熟能详的技术——深度学习。

实际上,连中国气象局也和彩云AI达成了合作,从2014年开始,中国气象局官方天气预报App中开始出现由彩云AI提供的定点短时的天气预报信息。

然而,在今年2月时,公司突然“跨界”推出了一款新App——彩云小译,能够进行进行中英语的同声传译。

从天气预报到翻译,这两项看似八杆子打不着的业务,又是怎么由深度学习将它们串在一起的呢?智东西带着这个问题来到了位于五道口的彩云AI,与创始人兼CEO袁行远仔细聊了聊。

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(彩云AI创始人兼CEO袁行远)

一、一次偶然的遇见

在彩云AI公司里,我第一个见到的人并不是并不是创始人兼CEO袁行远,而是北京金远见电脑技术有限公司的董事长。“金远见”这个名字可能大家听起来很陌生,但如果我们说“文曲星”……是的,眼前这个带着台湾口音的董事长就是文曲星的创始人周志元。

与此同时,周志元还是彩云AI的种子轮投资人。2014年4月,彩云天气首款App正式上线。当年年底,彩云AI就获得了由周志元投资的一百多万元人民币种子轮。而天使轮则由云脑基金在2015年底投资,金额为数百万元人民币。

目前公司约有二十余名员工,75%为技术人员,而实习生也都来自清华、北大、北邮等不同高校。联合创始人肖达为清华博士,兼任公司首席科学家。最近彩云AI又完成了一轮数千万人民币(数百万美元)的A轮投资,将在近期公布具体金额。

其实跟袁行远的相遇是一件非常偶然的事情,在某辆从北京飞往圣何塞的航班上,走廊隔壁的一个年轻男人吸引了我的注意。

他正兴致勃勃地向座旁那个带着法国或是西班牙口音的外国小哥介绍着彩云小译,而在进行同声传译功能展示时,彩云小译能够一字不差地翻译出他们所说的话语,中间不用间断处理,让那个外国小哥表示非常印象深刻(impressive)。

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(彩云AI在英伟达GTC展会现场)

聊起来才得知,他就是彩云AI的创始人兼CEO——袁行远。彩云AI作为英伟达特邀的6家中国企业之一,被邀请来参加今年位于美国硅谷的GTC大会。

再仔细聊聊才发现,这位阿里出身的CEO竟有着十分有趣的创业故事。

二、彩云AI与一个“神秘聚乐部”

彩云AI的诞生与一个名为“集智聚乐部”的组织息息相关。这是一个致力于给公众普及、推广人工智能、复杂系统、脑与认知等众多科学领域的聚乐部,成立于2008年,由集智科学家、志愿者和粉丝组成。其活动多包括科普性质的公开讲座、小组形式的读书会、以及学术会议等等。

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(集智聚乐部发展历史)

就是在这个聚乐部里,袁行远结识了现在的联合创始人肖达;同样也是在这个聚乐部里,袁行远结识了彩云AI的天使投资人周志元。

从袁行远一谈起人工智能技术时的兴奋、热血与兴致勃勃,我大概可以猜到一群科学家/基数人员聚在一起深聊人工智能该是怎样一场酣畅淋漓的体验。

出身数学系的袁行远一毕业就进了阿里巴巴,负责做淘宝的购买推荐系统,通过调整算法提升相关产品的购买率,这样一待就是3年。

至于为什么3年后突然萌生创业的念头呢?——你猜对了,又与集智聚乐部有关。

美国知名发明家、被誉为“创客教父”的米奇·奥特曼(真名,不蒙你)在集智聚乐部的一场讲座给予了袁行远灵感。

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(“创客教父”米奇·奥特曼)

“你可以做这样一个实验,花钱给自己买一年,在这一年里只做自己想做的事情,看能不能赚够钱把自己养活(有点类似Gap Year)。如果你能做成,你就能实现一个自循环,既能做自己喜欢做的,又能养活自己。但失败了也对人生没有太大影响,毕竟到头来,阿里巴巴29年工龄和30年工龄又能差多少呢?”

在结识了这么多创业者后,我观察到了一种现象,那就是这些创业者身上普遍存在一个共同特质——躁动。这里的躁动并不是一个贬义词,而是一种不安于现状、不甘心“年纪轻轻就步入养老生涯”的躁动,想要创造些属于自己的东西。怀揣这种躁动的人不少,但真正能毅然辞掉阿里工作,开始“玩我想玩的,做我想做的”的人并不多——袁行远就是其中一个。

在辞职这一年里,袁行远去了不少以前想去却没去成的地方,核电站、航母统统玩遍。

第二年的2月10日,采用深度学习进行短时天气预报预测的“彩云天气”网页版正式发布,而这一天,正好就是他辞职一周年。彩云天气一经发布后便在天文爱好者团体中受到广泛好评,随后App版本也开始上线,袁行远终于“开始大张旗鼓地做这个”。

也就是在这一年里,袁行远拿到了百万级别的种子轮融资,彩云AI宣告成立。

这个自循环的小目标,还真给他“玩”成了。

三、天气预报:人人都是“诸葛亮”

说起天气预报,大家最熟悉的恐怕还是7点半新闻联播结束后的官方天气预报。基本上就是将全国各市的名字都念一遍才能等到你想要的城市,而且只有“阴转小雨”,“局部地区”这样含糊的表达。哪怕是地方电视台的天气预报,很多时候也只能将区域细化到区县一级。

这对于“带不带伞”来说也许够了,但是对于像袁行远这样的天文爱好者来说远远不够。如果你热爱观星,那么你必须知道今晚有没有云,几点有云,哪个区有云,这就必须观察气象图。而从观察气象图你又可以得出哪个区会下雨,什么时候下,什么时候停等等信息。

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由于气象雷达的信息是公开的,所以无数天文爱好者到了最后都或多或少地成了气象专家。不仅可以跟你细数头顶星辰,还能扮演一回神算诸葛亮,跟你说“30分钟后国贸的雨就停了,不用带伞”。

顺带一提,彩云AI里的许多员工也都是天文爱好者,每年12月14日北京天文馆的流星雨观星活动是彩云AI的公司年度保留节目。

不过,并不是人人都是气象专家,并不是人人都能看得懂气象图像。处理图像并对其进行分析、训练本身就是深度学习的专长,而气象图像正是图像的一种,深度学习进行的就是这种“去专家化”的事情。

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(传统气象云图)

彩云AI首先从气象雷达数据中得到一定区域内云的分部、云的厚度、内部水分的多少等信息;紧接着,用训练好的深度学习模型对这些图像进行分析,然后推断出这些云接下来去哪里,在哪里有可能会释放自身携带的水分;最终,根据用户定位,将这些能够精准到小时、甚至分钟的天气预报推送给用户使用。

“当初(和肖达)两个人在咖啡馆讨论的概念,现在每天上亿民众使用。”

正如上文所说,中国气象局、滴滴打车、饿了吗、新浪天气通等软件都与彩云AI建立了合作,接入彩云AI的天气预报API数据。而小米、金立、酷派等近一半手机厂商也都是彩云AI的客户,他们内置天气App用的也是彩云的天气预报,目前在北上广深“老根据地”的短时天气预测准确度能够达到90%以上。

彩云AI推出的“彩云天气”App至今已有约400万次下载,每天提供接近3亿次天气预报。

袁行远表示,与市场上的不少同类产品相比,它们的数据预报非常准确,并且在B端市场已经占据着着非常明显的优势。目前天气预报业务已经较为成熟,占据着公司大部分收入来源。

此外,除了国内天气预报外,彩云AI还从2015年开始提供全球任意地点的逐小时级别天气预报,而就在智东西采访的不久前,彩云AI成功接入并分析了美国大气海洋管理局的一百多个雷达数据,目前甚至能够提供覆盖美国及欧洲地区的分钟级预报。

四、翻译:从“小池子”到“大海洋”

其实,彩云AI原本就叫“彩云天气”,然而在今年2月时,公司突然“跨界”推出了一款新App——彩云小译,能够实现自动识别、高速反馈的中英文互相翻译,并且可以进行类似“同声传译”的实时连续翻译,不需要等用户一句句说完;而彩云天气也从此改名叫做彩云AI。

那么跨界的结果如何呢?甫一上线,彩云小译就获得了苹果App Store的“二月最佳”,成为免费App新品推荐里的第一名,目前已经有约100万次下载。

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天文是袁行远的其中一个爱好,翻译则是另一个。再加上之前在淘宝工作时袁行远就接触过文本搜索,甚至还拥有自己的分词专利。

近年来随着人工智能、机器学习、深度学习等技术的突破与落地,文本翻译的效果其实已经有了不错的进展。拿谷歌为例,在引入了Google Neural Machine Translation(GNMT)后,它能从整体上分析句子,让翻译系统不再像以往那么逐字逐字地翻译,提高了翻译的准确性与流畅性。再加之得益于机器学习技术,如今的翻译甚至可以打破语系隔阂(例如法语与英语是一个语系,中文与英语则是不同语系),使得译文能够接近人类。

然而,文本翻译虽然已经取得了不错的效果,语音的同声传译技术却依旧需要攻克。

袁行远认为,真正的翻译软件应该做到“同时说话,同时翻译。不应该你说一句等机器翻译完了,我再说一句,这是不符合人类交互习惯的。”

而彩云小译与主打的就是这一点,通过训练机器学习模型,它能够为用户提供实时的文字与语音的中英互译。此外彩云AI团队还会再通过人类打分、模型微调、现场测试等方式进行循环调试与优化,不断提高翻译质量。至于基础语音识别则使用的是科大讯飞的技术。

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现在,彩云小译的App已经有近百万的下载量,而其技术也已经被应用在去哪儿网、Chinese Skill(一款让外国人学习中文的软件)等软件的试用阶段内测,未来还会进一步接入学习类软件、旅游类软件、耳机厂商等不同合作伙伴。

此外,彩云小译还会逐渐推出网页翻译、新闻翻译等功能,并且在近期将会上线日文版翻译。

相比起来,翻译市场并不算是彩云AI目前的主要盈利目标,而更像是一个技术前沿创新研究。这个曾经因为深感许多媒体报道不准确而奋起执笔书写《DeepMind 研发的围棋 AI AlphaGo 是如何下棋的?》一文的年轻CEO,对人工智能有着执着的热爱。在我们的聊天过程中,一旦说起相关的技术,袁行远便非常容易开启兴奋话匣子模式,兴致勃勃地与我探讨起来。

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他认为,现在中国的AI创企在技术创新方面已经有了很大的进步,在某些细分领域的应用上比很多国外公司都要优秀,用户使用过产品后就能感知得到。

结语

从天气预报跨界到翻译,袁行远将彩云AI的这一转变比喻成:“从一个小池子里玩,变成到一个广阔的海洋中与国际巨头进行竞争”。就像打游戏,你去到一个更高的层级去打怪,而打着打着怪就会发现——“大家都是人,谷歌也不是不可战胜的”。

目前的国内市场上使用人工智能实现翻译的公司不少,从谷歌、微软、腾讯、有道等知名公司,到各类近年涌现的中小创企,翻译市场正在逐渐兴盛起来。而随着国人出境旅游、商务交谈、行业会议等翻译需求日益增多,市场接受度也在普遍提升。在这样的大环境下,类似彩云AI这样的初创企业,如果能够凭着技术优势在细分领域深入钻研翻译市场,确实是能够在这市场上占据一席之地的。

再加之与普通翻译创企不同,彩云AI同时手握一个相对成熟的、已经落地天气预报商业模式,在这个日益激烈的竞争中,更是多了一份干粮储备,打起仗来,心中不慌。


 

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