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苹果造车这4年:曾与特斯拉互相挖角 在自动驾驶上蒙眼狂奔

俊豪头条 车东西2017/08/02

车东西(公众号:newhard) 文 | 小豪 北京时间 8月2日凌晨,苹果发布了 2017 财年第三财季的财 […]

车东西(公众号:newhard)
文 | 小豪

北京时间 8月2日凌晨,苹果发布了 2017 财年第三财季的财报,在周二举行的苹果财报分析师电话会议上,苹果CEO蒂姆•库克承认苹果正在对自动化系统展开大举投资,并将其称作“所有人工智能项目之母”。

而说起苹果的自动化系统,自动驾驶技术则是避不开的重要一环。今年4月份,苹果获得了加州自动驾驶汽车测试牌照,其自动驾驶测试车也逐渐曝光,越来越多的细节开始浮出水面…

但需要指出的是,苹果在正式转向自动驾驶技术之前,觊觎汽车产业已久,并先后从软件、硬件两方面进行过尝试,下面就让我们一同看看,苹果这些年在汽车领域进行过哪些尝试、趟过哪些坑,又将走向何处吧。

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(美国苹果公司)

一、引子:iOS in car的梦想

在刚进入汽车业务领域的时候,苹果雄心勃勃,结合自身的手机和电脑操作系统优势,于2013年首推iOS in car计划,企图把自己最拿手的操作系统移植到汽车上面。

2014年初,苹果推出了CarPlay,iOS in car计划终于落地。

CarPlay是一个车机-手机映射系统,当你把手机用数据线与车辆连接之后,屏幕上可以弹出苹果的系统,从而使用苹果手机上带有的服务。当然,其运算能力来自于你的iPhone,车机只是一个屏幕罢了。

到目前为止,已经有包括梅赛德奔驰、法拉利、宝马、通用、福特、本田、现代、捷豹路虎、荣威、三菱、日产、PSA、丰田、铃木等众多汽车厂商整合使用了该系统。

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(CarPlay车载系统)

需要指出的是,CarPlay系统虽然好看流畅,但是其手机与车机上的内容不能分屏显示,即你在车机上用了导航后,iPhone上也必须显示导航,你一旦在手机上切出去进行其他操作,车机上的导航信息也没有了。

不过在实际推出并使用过一段时间后,苹果发现CarPlay系统对汽车领域的影响力实在有限,并没有像iPhone和IOS一样改变这个世界,甚至有很多人没有听说过这个系统。苹果公司觉得用软件打入汽车领域不是一条正确的选择,在经历内部讨论之后,决定直接转入汽车制造领域。

2016年4月,有外媒报道称,苹果公司在德国柏林建立了一个秘密实验室,用于苹果汽车的开发,同时,在维也纳也建立了一个办公室,专门为泰坦计划服务。“Project Titan”泰坦计划是苹果公司在早期制定的电动车和无人驾驶技术的合作开发计划。

爱尔兰媒体称,苹果投资了3亿美元左右扩建它在爱尔兰Holyhill的工厂。韩国媒体也来凑热闹,曝出苹果公司已经与一家韩国公司合作,为其自动驾驶电动车研究生产电池的消息。今年的7月,一则苹果与宁德时代新能源科技股份有限公司(宁德时代,也称CATL),正在进行一项基于保密协议的项目合作的消息引起了普遍的关注,据知情人士称,二者主要在电车电池和其他配件上进行合作生产。

宁德时代

(宁德时代参加车展)

曝出的消息虽然比较多,但是造车这一事件对于苹果来说,毕竟仍然非常陌生。为此,财大气粗的苹果就开始疯狂招人,以补足自己的短板。

二、为造车疯狂挖人

在苹果刚刚开始造车的时候,这个团队由大约200名员工组成,但他们的目标是在这个项目上拥有超过1000人,需要这么多拥有专业技能的人,除了挖墙脚似乎没有更为高效的办法。

库克

自2015年初开始,苹果就一直从汽车行业和其他与汽车相关的领域招聘员工,比如在电池技术和自主系统方面有专长的研究人员。

该团队的一些员工此前曾供职于特斯拉、福特和通用等大公司,而其他的一些则来自于A123 System、Ogin、Auroliv、概念系统通用动力公司和麻省理工学院等。

其中比较著名的有来自特斯拉的机械工厂经理戴维·纳尔逊(David Nelson),高级动力系统测试工程师约翰·爱尔兰(John Ireland),前特斯拉首席招聘人员劳伦·西米内拉(Lauren Ciminera),前特斯拉副总裁克里斯·波利特(Chris Porritt ),前特斯拉高级CNC程序员David Masiukiewicz,汽车工程经理Hal Ockerse等。

对此,特斯拉的CEO马斯克并不认为自己有太大的损失:在过去的一年时间里,特斯拉从苹果挖走的人,比苹果从特斯拉挖走的多5倍,可见苹果对这件事儿的上心程度并没有人们想象中的那么大。

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(图为特斯拉公司)

除了热衷于从特斯拉这样的大公司挖人,苹果也不放过有专业技能的人员。苹果从2014年 6 月开始大举开挖A123 Systems的员工,且已经从该公司挖走了 5 名顶级技术人员,并使他们加入苹果不久前成立的电池部门。

为此,A123 Systems 基于“违反竞争条款”对苹果和这五名前员工提起了诉讼,同时认为苹果的这一行为属于“不正当竞争”。现在苹果正与 A123 Systems 寻求达成庭下和解,并向麻省联邦法官提交庭审文件,寻找延长回应诉讼的时间。

不仅如此,据外媒报道,2015年,苹果从一家初创企业雇佣了6名拥有电动驾驶技术的核心员工,直接导致了该公司的倒闭,这家公司叫做Mission Motors,是一家致力于生产流线型电动摩托车的公司。

此外,还有很多苹果从各企业挖来的人,据不完全统计,这些公司包括谷歌,英伟达,福特,黑莓等,当然也包括若干家小型的公司。在人才的争夺战中,苹果依靠自身财力的优势,可以说很轻松地就能够招募到一干人等。

虽然挖人墙角看起来不是一件那么光彩的事情,但从结果来看,能够帮助苹果在极短的时间里组建一支相当规模的团队,这对苹果开展自家的造车计划颇有裨益,但苹果在放弃造车计划后 又辞职了 一批大牛,这也是令人唏嘘不已的结果。

分析人士认为,苹果放弃自主造车主要基于下列两个原因:

1、汽车实在是不容易造出来

白手起家造车,不仅要搭建从研发到生产、销售、售后的完整产业链,还要在先进的技术、高品质、高效率、低成本之间找到平衡。更为麻烦的是,如此庞大的业务链条,苹果恐无法像生产消耗电子产品一样找到富士康这样大规模、高效且低成本的OEM厂商,从而实现轻资运行。

2、汽车产业不挣钱。

就算像大众、通用这样年销售量千万辆级的汽车巨头,平均利润率仅有6%左右,行业内公认效率最高的丰田,利润率也只有10%,只有苹果消费电子业务20%净利润的一半。不赚钱,是苹果放弃造车的又一个重要的原因。

三、转向自动驾驶

很显然,在经过两年的探索,苹果公司发现,自造汽车是一条行不通的路,接下来只能寻求转变,把重心从自造汽车向自动驾驶全面倾斜。

苹果CEO库克在今年的WWDC苹果开发者大会之后接受采访时表示,目前苹果公司正专注于汽车行业中的自动驾驶技术。这也是自去年苹果放弃自造车业务后,首次官方承认涉足自动驾驶领域。

(来源于腾讯视频)

让我们把目光转回2015年,去看看苹果自动驾驶的最先被披露的场景。

2015年2月份,一辆租给苹果的神秘车辆被发现在加州北部的街道上行驶。这款车是道奇Caravan汽车,车顶上的行李架上,安装着一个X型的支架,而在支架的4个角上可以清晰地看到疑似摄像头的装置,酷似谷歌的地图测绘车辆。

当地机动车辆管理局的工作人员透露,这辆汽车暂时归苹果所有。人们纷纷猜测,苹果正利用它开发一款类似于谷歌街景的产品。更有人猜测,这就是苹果的自动驾驶汽车,但后来车辆上的司机证明了这些人的错误推断。此后,苹果公司表示,这些车辆跟一个测绘项目有关,但并未透露更多细节。

毫无疑问,这是人们首次发现苹果公司关于自动驾驶的秘密的主要证据。

道奇

(苹果用来进行地图测绘的道奇汽车)

而在测绘车辆被发现的几天之前,一名身份不明的苹果员工给公司内部人士发了电子邮件,称苹果正在研发一项“类似于特斯拉自动驾驶”的项目。消息人士称,特斯拉的员工正在“跳槽”去参加苹果公司的一个项目,并称该项目“太令人兴奋了,不能错过。”

种种模糊的片段性信息无不给苹果自动驾驶项目增添了神秘的色彩,但两年之间,除了几家媒体网站在深入挖掘苹果的自动驾驶计划,似乎并没有什么值得注意的消息。

英国金融时报也仅仅得知苹果招募过去的员工,正在一家“绝密研究实验室”工作。同时还在同一篇文章中强调了苹果雇佣前梅赛德斯奔驰研究和开发高管Johann Jungwirth。

当然也有传言称,苹果公司曾与宝马公司协商,主要就宝马i3车身作为苹果汽车的基础进行了交谈。不过据报道,这些谈判并没有达成任何协议,宝马i3是一款带有碳纤维外壳的小型掀背电动车,或许可以暗示苹果为其汽车项目设计的方向。

宝马i3

 (宝马i3)

时间到了2017年4月,加州车辆管理局宣布苹果获得了在加州公共道路测试自动驾驶汽车的资格,苹果的自动驾驶计划也真正浮上了水面。

而6月底,苹果的自动驾驶汽车更是直接驶上了硅谷的街头,引起外界广泛关注。

这是一辆白色的雷克萨斯RX450h的混合动力SUV。从照片中,很清晰地可以地看到,该车配备有多个传感器,包括Velodyne 公司出品的最先进的64线激光雷达,至少两个雷达装置和多个摄像头。

雷克萨斯

(苹果的自动驾驶测试车)

据外媒报道,这辆测试车自上路以来,累计行程只有约700英里(约合1127公里)。而需要知道的是,截止到2016年,谷歌自动驾驶汽车累计行程已经超过200万英里。据了解,苹果用于公开测试的两辆汽车于3月底注册完成,而另外一辆注册时间为去年11月份。所有三辆汽车都注册至苹果在伊利诺伊州的一个地址,这一地址也是车队租赁服务Dolan的总部所在。

一份披露的文件显示,苹果此次申请的测试一共包括三台汽车,6名测试人员,这些测试人员的身份也得到了曝光,其中Paul Hebert和Victor Hwang是两位工程师,在苹果“特殊项目集团”工作了两年时间。另一个测试人员Jeremy Ma是个软件工程师,是3D物体识别和跟踪技术专家。而其他测试的人员,大部分都是机器人技术领域专家,将要进行的路测实验包括自动低速驾驶、高速行驶、U型转弯、突然刹车和变道等。

四、进军汽车产业会给苹果带来好运吗?

苹果造车,可以说从乔布斯时代就初现苗头。

2007年,当第一代iphone发布前夕,乔布斯就提及到有意愿去造一辆“Apple Car”。不过,造车计划终于因各种各样的原因而终止。从下图,可以让我们简单地梳理一下苹果在汽车领域的发展历程。

苹果汽车发展简史

虽然苹果执着于自动驾驶,但分析发现,它并不是像很多初创型企业一样单单凭借对未来美好的憧憬,就“不识庐山真面目”。苹果之所以能够在自动驾驶领域取得一定的成就,主要来自以下五个原因:

1、自动驾驶市场足够巨大。咨询企业麦肯锡公司(McKinsey & Co)预测,无人驾驶汽车行业到2030年的规模将达到6.7万亿美元,这是一个相当可观的数值。

2、资金雄厚。在智能手机时代,苹果在全球范围内掀起了一场革命,革新了人们对手机的认知,从2007年开始,一连十年的时间步步攀升,成为了智能行业的领导者。据2016年财报显示,苹果净利润达到了457亿美元,是美国盈利能力最强的公司。拥有如此雄厚的资金,进入自动驾驶领域可以说是没有太多的后顾之忧。

3、人才优势。苹果公司不惜重金从全球招募人才,每年的WWDC(苹果开发者大会)中,都会选出最为优秀的技术人员来作为自己公司的补充,苹果公司已经成为了一家高技术人才集聚区,丰富的技术人才为苹果研发自动驾驶提供了人力的保障。

4、品牌认可。无论是乔布斯还是现任CEO库克,苹果公司一直致力于深耕品牌经营,将苹果提升为全球范围内的一个知名品牌,在2017年新发布的世界五百强企业中,苹果公司占据第九名,这也是继2016年以来,第二次出现在世界第九位的位置上。无论是在发达国家还是在发展中国家,苹果公司的产品很大程度上都代表着质量和实力。

5、创新能力。对于一家科技公司而言,拥有创新能力就等于拥有了不断前进的动力。苹果公司不乏创新,单单从它每年推出的产品中就能窥得它的这一能力。每次的产品发布,总会能给人一种耳目一新的惊喜。有创新能力的加持,苹果自动驾驶也就不再是什么大的挑战。

总而言之,未来的汽车可能更像是一台分工精确的电子设备,一如现在的电脑或者智能手机,根本上区别于传统的汽车。从这方面来讲,生产一辆苹果汽车,能够与苹果目前的生态系统完美契合,人们也很容易联想到苹果将汽车捆绑在iPhone或者Apple其他服务之上,从而打造一个属于自己的自动驾驶产业链条,如此看来,苹果进入汽车领域可以说是顺理成章的一件事。

支持者认为,过去的十年已经证明苹果是一家非常具有创造力和创新力的公司。在智能领域已经取得了非常可观的成绩,时至今日,依旧是世界上首屈一指的科技互联网公司。它们拥有成熟的技术,雄厚的资金,完备的人才,进入自动驾驶领域之后,定能够开辟属于自己的道路和模式。

但也有反对者对苹果的这一举动嗤之以鼻。

他们认为,汽车行业属于高投入,低收益,且收益周期极其漫长的产业。与高速增长的IT产业也很多不同,这并不是苹果所长。与此同时,即使是跨入了强调软件技术的自动驾驶领域,苹果也面临诸多挑战。

自动驾驶技术的研发除了需要大量的时间与人力投入之外,还需要进行大量的实际路测去积累数据,以提升软件系统的能力,例如谷歌搞自动驾驶技术,已有10年的时间,拥有几十台测试车,积累了数百万公里的测试里程,但是仍然没有量产落地。这对于刚刚开始搞自动驾驶技术的苹果来说,仍然需要花费大量时间与经历才能追上老对头谷歌。

但是话说回来,苹果扎进汽车领域的决心依然明了,至于未来的结果如何,还有待观察。但从苹果的发展历史来看,至少不会差。

结语:苹果自动驾驶的未来发展

对于苹果切入汽车领域来说,这是一个最好的时代——因而现在的汽车产业正面临巨变,给了苹果创造未来的无限可能。

但这也也是最坏的时代——苹果的起步时间要远远晚于谷歌,且自动驾驶与新能源汽车领域强者如云,苹果也需要面临弱肉强食,适者生存的市场法则。

苹果是众多玩家中的一员,它是很特殊的存在,因为它叫做苹果,它又是很普通的存在,因为它也是一切从头开始。事实上,从一开始苹果表现的就非常低调和洒脱,对自动驾驶有着属于自己的行业理解。更像是一位并未入局的旁观者,在实时掌握着整个行业的动态,默默地构建属于自己的框架,待到时机成熟,再次惊艳绽放。