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英特尔向Nvidia和AMD喊话:我要开发独立显卡

海中天人工智能2017/11/10

智东西(公众号:zhidxcom) 编 | 海中天 编者按:英特尔从AMD挖来Raja Koduri,让他领导 […]

智东西(公众号:zhidxcom)
编 | 海中天

编者按:英特尔从AMD挖来Raja Koduri,让他领导团队开发独立GPU。以前GPU市场被NVIDIA与AMD控制,英特尔只在下游市场小打小闹,它能打破市场格局吗?

周一时,英行尔与AMD达成合作,未来AMD独立GPU将会装进英特尔SoC。周二时AMD也宣布一个消息,首席GPU架构师拉加·库德里(Raja Koduri)离职。随后又爆出一个消息,英特尔聘请库德里,让他担任GPU首席架构师。库德里要做的事不是小事,它要帮英特尔开发自有独立GPU。

库德里后脚刚离开AMD前脚就进了英特尔的大门,真是有趣,加入之后他会成为英特尔高级副总裁,掌管新成立的“核心和视觉计算”(Core and Visual Computing)集团。库德里是首席架构师,也是总经理,他的任务就是帮助英特尔发展GPU业务,有一件事特别重要:帮助英特尔重返独立GPU市场。库德里在GPU行业耕耘多年,一直担任GPU首席架构师,他两次成为AMD图形业务主管,中间还曾是苹果GPU团队的图形架构主管。

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(Raja Koduri)

库德里加入英特尔固然是一个重磅消息,有一点可能更重要:那就是库德里将会为英特尔做什么事。英特尔表示,公司正在构建“自上而下”的GPU战略。在底部,英特尔准备扩大iGPU市场份额,向新型边缘设备渗透,虽然英特尔没有介绍具体细节,不过它提到了“边缘”这个词汇,照猜测,指的应该是物联网之类的设备,边缘设备与神经网络界面密切相关。在这一领域,英特尔其实早就已经涉足,它有Atom处理器,还有Movidius神经计算引擎。

对于PC爱好者、整个科技产业来说,英特尔瞄准上游市场、再次开发独立GPU,这是一个振奋人心的消息。回看历史,同样的路英特尔走过两次,第一位发生在90年代末,当时英特尔推出了i740,第二次发生在2000年代末,当时英特尔曾推行过一个名叫Larrabee的项目。虽然结果没有达到预期,但是英特尔继续开发GPU架构和类似GPU一样的设备。

在某些特定市场,英特尔的确拥有类似GPU的产品,但是除了现有的GT4 iGPU,英行尔没有出色的GPU解决方案。GT4 iGPU的性能与150美元左右的GPU差不多。也就是说英特尔并没有涉足中端市场,位于iGPU之上的市场也没有介入。现在英特尔聘请库德里,设定新方向,它想开发真正独立的GPU。1

读到这里,你应该已经明白,英特尔既看重计算次市场,也看重图形次市场,它要用GPU征服这两个市场。在前一个市场,英特尔与Nvidia鏖战多年,现在看来并不是特别成功,至于后一个市场,对英特尔来说它是全新的。值得注意的是,英特尔管自己的产品叫“图形解决方案”,所以说,英特并不是要开发计算专用处理器。

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NVIDIA与英特尔亦敌亦友,两家公司的技术是互补的,与此同时,NVIDIA觊觎英特尔的高利润服务器计算业务,英特尔也想在高性能计算、深度学习市场分一杯羹,NVIDIA在这个市场攻城略地,拓展业务。NVIDIA已经借助新技术——比如NVLInk互联技术——摆脱英特尔的约束,NVLInk技术可以提高NVIDIA GPU与IBM POWER9 CPU之间的记忆转移速度,还可以支持缓存一致(cache-coherent)技术。英特尔想从NVIDIA手中争夺开发者,NVIDIA拥有利润丰厚的消费、专业图形业务,从长远来看,英特尔也可以争夺这些客户。

最终,如果英特尔没有构建“自上而下”的产品组合、将中端GPU包含进去,那我会感到惊讶的。但就目前来说,英特尔发展独立GPU业务主要还是关注高端GPU。从PC GPU的推出周期看,即使英特尔真的拥有完整产品线,最开始时可能只会推出高端GPU,为什么?因为首先要从高端市场入手与NVIDIA竞争最合理。

这是一个有趣的转变,转变还向我们暗示:以前英特尔在GPU领域搞出iGPU产品,这种做法并不明智。在iGPU项目上英特尔的态度相当保守,用的只是相当低端GT2规格。2013年英特尔推出Haswell,由此开始,英特尔引入更强的GT3和GT4规格。为什么这样做?主要是因为苹果下了命令,因为苹果是唯一的大客户,即使到了今天,并没有多少OEM接受英行尔的高性能图形技术。结果怎样呢?在过去10年里,只有那些想节省成本的客户才会用英特尔GPU。

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你可能会说,除了苹果,其它PC OEM大多不会使用英特尔GPU,在这个节骨眼上,重点不在于此。周一时,英特尔推出偏爱苹果的Kaby Lake-G SoC,现在英特尔又大步流星扩大GPU业务,它想在高性能GPU市场成为重量级玩家。

抛开NVIDIA不说,英特尔的决定还将AMD推到了不利位置,AMD一直都是失败者。许多年来,AMD只在一个地方胜过英特尔,那就是GPU。去年AMD推出Zen CPU,弥补一些差距,市场更加平衡了,虽然在峰值性能方面英特尔仍然是领先者。有一点值得担忧:成熟的PC市场偏爱双寡头格局,CPU领域是AMD和英特尔,GPU领域是AMD和NVIDIA;现在英特尔放出话来,说自己要进入独立GPU市场,这一举动无疑会打破GPU市场的平衡。英特尔很有钱,有丰富的制造资源,它可以与NVIDIA继续斗下去,AMD可没有这些东西。并不是说AMD注定就会完蛋,只是英特尔向GPU下注,库德里改投英特尔,AMD的日子会更加不好过。

从技术角度分析,有一个问题值得沉思:开发独立GPU时英特尔会选择怎样的GPU架构?虽然英特尔Gen9.5的性能目标并不高,但它的架构还是不错的。几个月前,AMD推出Vega架构,在此之前,Gen9.5可以说是最先进的PC GPU架构,它可以为高级图形技术提供支持,甚至比NVIDIA的Pascal架构还要好。单从产品特点看,Gen9.5是一个很好的起步点。

Gen9.5及后继产品能否高效扩展,满足高性能GPU的要求?这才是关键。当我们评估GPU架构设计是否出色时,扩展性是一个重要标准。设计小型GPU架构相对比较容易,如果想在400平方毫米的芯片中植入多个单元,设计难度就会大很多。Gen9.5做不到吗?不是的,只是我们还没有看到比GT4更大的产品,用GPU标准衡量,GT4的设计本来就是比较小的。

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时间可能才是最大的变数。什么时候推出高端GPU?英特尔没有在声明中透露时间。如果英特尔的计划是让库德里领导团队重新设计,至少需要耗费4年时间,第一款GPU可能要等到2022年才能问世。从另一方面来说,如果库德里加入英特尔之前公司已经在研究,上市时间可能会提前很多。在过去几年里,NVIDIA快速前进,英特尔肯定也想提速追赶,当然,英特尔极可能会采取“双管齐下”的策略,两条路线同时推进,先推出更大的Gen9.5 GPU,为新架构开发争取更多时间。

要达成目标,库德里无疑会成为“关键先生”。之前掌控英特尔图形业务的高管是汤姆·皮亚扎(Tom Piazza),他也是一位能力极强的架构师,不过为人很低调,在英特尔之外默默无闻。进入英特尔之后,库德里将会成为公众人物,毕竟他要帮英特尔拓展GPU业务,担任高级副总裁,还要领导新成立的“Core and Visual Computing”集团。

为什么英特尔会看中库德里呢?原因不言而喻,在AMD公司之内和公司之外,库德里经验丰富,在AMD和苹果工作时,他关注的重点就是集成显卡技术。在苹果工作时,苹果在图形方面突飞猛进,加入AMD之后,成绩不是很理想。虽然吹上了天,但是AMD Vega GPU并没有兑现承诺,当然咯,成功与失败都不能说是某一个人的责任,与Vega相比,英特尔的成功机率肯定高很多。不要忘了,英特尔拥有近于无限的资源,它完全有能力达成目标。

对英特尔和库德里来说,一切才刚刚开始。聘请经验丰富的库德里,宣布向高端独立GPU市场进军,英特尔向世人传达一个信号:它想成为GPU领域的重量级玩家。英特尔本来就是市场领导者,迈出这一步再合理不过,不过在最近这些年里,英特尔没有积累多少GPU开发经验,突然改变策略无疑是一场冒险。

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